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Beowulf et boyologie: les processus du médiévalisme

Beowulf et boyologie: les processus du médiévalisme

Beowulf et boyologie: les processus du médiévalisme

Communication donnée par Anna Smol (Mount Saint Vincent University)

Plénière du Président sortant, Société canadienne des médiévistes, Congrès des sciences humaines et sociales, Université Wilfrid Laurier, Waterloo, Ontario. 29 mai 2012

Anna Smol, qui a enseigné des sujets tels que le vieil anglais et le tolkien à l’Université Mount Saint Vincent, examine un autre sujet qui l’intéresse: le médiévalisme et la littérature pour enfants, en se concentrant sur les premières adaptations de Beowulf et sur les récits contemporains de l’histoire pour enfants.

Sir Kingsley Amis, le célèbre romancier anglais a un jour décrit Beowulf comme «le tas anonyme, grossier, aveugle, infantile et sans traits de crachats d’éléphants gangrenés, Barewolf». Bien que la plupart des gens ne décrivent pas Beowulf comme infantile, Smol note que la déclaration d’Amis reflète une hypothèse publique commune selon laquelle les histoires médiévales sont destinées aux enfants ou aux adolescents.

Entre 1870 et 1914, plus de vingt versions pour enfants de Beowulf ont été publiées, avec vingt autres réalisées dans le reste du 20e siècle. Il y a eu vingt autres nouvelles publications au cours de la seule dernière décennie. Ces auteurs et éditeurs n'appelleraient pas Beowulf comme infantile, mais le considéraient comme un texte approprié pour les enfants.

La fin du XIXe et le début du XXe siècle ont vu l’époque médiévale comme une période primitive dans l’histoire d’une nation, faisant partie du progrès évolutif d’un pays, où il a commencé comme un enfant et a mûri dans l’état qu’il était actuellement devenu. Le livre influentBoyologie; ou, analyse Boy, par Henry William Gibson en 1916, recommandait aux enfants, en particulier aux garçons, de s'informer sur les personnages historiques et les événements qui les guideraient moralement. Les héros médiévaux, tels que Richard Cœur de Lion, étaient considérés comme d'excellents exemples pour les garçons, et ce serait à cette période que Beowulf serait repris comme lecture pour les jeunes hommes.

Smol émet l'hypothèse que Beowulf a même été utilisé comme littérature pour enfants au Moyen Âge, car il était tout à fait possible qu'il puisse être livré à un public d'adultes et de jeunes. Cependant, l'histoire de Beowulf a disparu de la conscience historique pendant un certain temps, est restée pratiquement inconnue jusqu'à ce qu'une traduction anglaise du poème de 1837 commence à susciter de nouveau l'intérêt des gens.

Au XIXe siècle, la vision populaire du monde médiéval était qu'il était comme une «nation enfantine» - très différente de la perception sophistiquée de leur propre société actuelle. Samuel Johnson, par exemple, a déclaré à propos de la littérature médiévale: «lorsque des contes très sauvages et improbables étaient bien reçus, le peuple était dans un état barbare, et ainsi de suite sur le pied d'enfants».

La comparaison entre le Moyen Âge et l'enfance a continué à se développer et des histoires comme Beowulf étaient considérées comme les éléments constitutifs d'un personnage viril. Des vues romantiques de Beowulf peuvent être vues dans des livres tels queBrave Beowulf, par Thomas Cartwright (1908),Beowulf: à usage scolaire, par John Harrington Cox (1910), etUn livre de mythes et légendes célèbres, par Thomas J. Shahan (1901). Le guerrier médiéval était perçu comme un idéal d'héroïsme anglais.

Smol souligne dans ces premiers livres que les personnages féminins de l'histoire originale sont mal représentés. La reine Waltheow n'obtient souvent qu'une ou deux répliques dans ces œuvres et est décrite comme une belle hôtesse sans rôle politique. Le personnage féminin important, la mère de Gredel, elle n’est qu’une femme monstre qui sort de nulle part. Dans une version, elle est décrite comme «la terrible femme de la mer».

Smol examine également des versions plus récentes de Beowulf destinées aux jeunes lecteurs, comme Gareth Hinds » Beowulf (2007), Beowulf: une histoire de sang, de chaleur et de cendres, de Nicky Raven (2007),Beowulf, de Michael Morpurgo (2006) etBeowulf, par Welwyn Wilson Katz (1999), pour voir ce qui est maintenant arrivé à ce personnage idéal héroïque masculin. Dans la version Gareth Hind, qui est un roman graphique, Beowulf est musclé, d'aspect primitif, avec une apparence physique exagérée. De plus, à l’exception de la mère de Grendel, ce n’est pas une femme en vue. D'autres versions continuent également de donner une vision «virile» de l'histoire. D'autre part,Wealtheow: son récit de Beowulf, par Ashley Crownover (2008), raconte l’histoire du point de vue d’une femme.

Les études médiévales ont été un domaine d'étude qui s'étend maintenant rapidement au-delà de la seule vision romantique. Tom Shippey souligne que «le Moyen Âge reste présent, par ailleurs, dans la conscience moderne, à la fois à travers l'érudition et à travers les médias populaires tels que le cinéma, les jeux vidéo, l'affiche, les séries télévisées et les bandes dessinées, et ces médias sont aussi un objet légitime d’études, si elles sont souvent liées à des sujets plus traditionnels.

Smol poursuit son travail sur Beowulf et la littérature pour enfants, ainsi que sur les effets du médiévalisme sur l’érudition médiévale. Vous pouvez visiter son site Web pour plus de détails sur ses recherches.


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