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Le Memphis Belle effectue sa 25e mission de bombardement

Le Memphis Belle effectue sa 25e mission de bombardement

Le 17 mai 1943, l'équipage du Memphis Belle, membre d'un groupe de bombardiers américains basés en Grande-Bretagne, devient le premier équipage de B-17 à accomplir 25 missions au-dessus de l'Europe.

Les Memphis Belle a effectué sa 25e et dernière mission, lors d'un bombardement contre Lorient, une base sous-marine allemande. Mais avant de rentrer aux États-Unis, des séquences filmées ont été tournées Bellel'équipage recevant des médailles de combat. Ce n'était qu'une partie d'un documentaire plus long sur une journée de la vie d'un bombardier américain, qui comprenait des images dramatiques d'un bombardier abattu du ciel, avec la plupart de son équipage parachuté, un par un. Une autre séquence filmée montrait un bombardier retournant à la base avec sa dérive manquante. Ce qui ressemblait à des dommages infligés par l'ennemi était en fait le résultat d'une collision avec un autre bombardier américain.

Les Memphis Belle le documentaire ne sera pas publié avant 11 mois, car d'autres séquences ont été compilées pour démontrer les risques que couraient ces pilotes en bombardant "l'ennemi encore et encore et encore - jusqu'à ce qu'il en ait assez". Le producteur du film, le lieutenant-colonel William Wyler, était connu pour ses plats non militaires tels que La lettre, Les Hauts de Hurlevent et Jézabel.

Un film de fiction sur le B-17, intitulé Memphis Belle, est sorti en 1990, avec John Lithgow, Matthew Modine et Eric Stoltz.


Memphis Belle n'était pas le premier bombardier à terminer 25 missions

B-17 “Sally B” a été utilisé dans le film Memphis Belle pour ressembler au célèbre B-17 et a été utilisé pour des scènes nécessitant des effets pyrotechniques tels que de la fumée et des étincelles indiquant que la mitrailleuse “hits” Via

Memphis Belle est un bombardier bien connu de la Seconde Guerre mondiale, rendu célèbre par le film hollywoodien du même nom en 1990. Le Memphis Belle était censé être le premier bombardier B-17 à effectuer 25 missions de bombardement et à retourner à la base en toute sécurité chaque fois.

Aujourd'hui, un universitaire de l'Université aéronautique Embry-Riddle (ERAU) à Daytona, en Floride, a révélé que c'était le B-24 nommé Hot Stuff qui avait été le premier bombardier à effectuer 25 missions et à rentrer chez lui, et non le Memphis Belle.

William Waldock est professeur à l'ERAU et il dit que Hot Stuff a effectué sa dernière et 25 e mission en février 1943, soit plus de trois mois avant que le Memphis Belle n'ait terminé ses 25 missions. En fait, on pense que Memphis Belle était le troisième à accomplir 25 missions réussies.

Hot Stuff s'est ensuite écrasé en Islande sous le commandement du capitaine Robert Shannon en mai de la même année. Hot Stuff était rapatrié aux États-Unis depuis que le capitaine Shannon avait terminé sa tournée de service. Lors du voyage de retour, le lieutenant-général Frank Andrews a repris le vol et lorsque l'avion a rencontré des conditions météorologiques extrêmes.

Waldock est un enquêteur sur les accidents aériens et a entrepris de nombreuses fouilles archéologiques liées à l'aviation. Au fil des ans, il a étudié l'histoire de l'activité des bombardiers pendant la guerre. Être le premier à terminer 25 missions était important car une fois terminé, le bombardier et son équipage pouvaient rentrer chez eux. Le département américain de la Guerre utiliserait le bombardier et son équipage pour des activités de relations publiques dans leur pays, rapporte le Daily Courier.

Le deuxième bombardier à avoir accompli 25 missions aurait été les Hell's Angels, mais il n'a pas été largement promu car son nom n'était pas esthétiquement agréable pour le ministère de la Guerre. Il est donc tombé à Memphis Belle comme le visage des bombardiers pendant la guerre.

Waldock dit que parce que Hot Stuff s'est écrasé et n'est jamais rentré chez lui, il n'est jamais devenu aussi connu que Memphis Belle. Waldock a également découvert que le lieutenant-général Andrews était un VIP recevant un vol de retour vers les États-Unis avec ses proches collaborateurs et son personnel, qui ont remplacé l'équipage d'origine du bombardier.

L'équipage de Hot Stuff n'a pas atterri à son escale prévue en route vers l'Islande, et s'il s'était arrêté, il aurait découvert les mauvaises conditions météorologiques et aurait peut-être attendu qu'il soit passé et puisse voler en toute sécurité.

L'avion a volé dans une visibilité nulle et il a été rapporté que la radio du bombardier était cassée. L'avion s'est écrasé sur le flanc d'une montagne près de l'aérodrome en Islande. Seul un des 15 hommes d'équipage a survécu.


Memphis Belle n'était pas le premier bombardier à accomplir 25 missions

Memphis Belle est un bombardier bien connu de la Seconde Guerre mondiale, rendu célèbre par le film hollywoodien du même nom en 1990 et 1944. Le Memphis Belle était censé être le premier bombardier B-17 à effectuer 25 missions de bombardement et à revenir. baser en toute sécurité à chaque fois.

Aujourd'hui, un universitaire de l'Université aéronautique Embry-Riddle (ERAU) à Daytona, en Floride, a révélé que c'était le B-24 nommé Hot Stuff qui avait été le premier bombardier à effectuer 25 missions et à rentrer chez lui, et non le Memphis Belle.

William Waldock est professeur à l'ERAU et il dit que Hot Stuff a effectué sa dernière et 25 e mission en février 1943, soit plus de trois mois avant que le Memphis Belle n'ait terminé ses 25 missions. En fait, on pense que Memphis Belle était le troisième à accomplir 25 missions réussies.

Hot Stuff s'est ensuite écrasé en Islande sous le commandement du capitaine Robert Shannon en mai de la même année. Hot Stuff était rapatrié aux États-Unis depuis que le capitaine Shannon avait terminé sa tournée de service. Lors du voyage de retour, le lieutenant-général Frank Andrews a repris le vol et lorsque l'avion a rencontré des conditions météorologiques extrêmes.

Waldock est un enquêteur sur les accidents aériens et a entrepris de nombreuses fouilles archéologiques liées à l'aviation. Au fil des ans, il a étudié l'histoire de l'activité des bombardiers pendant la guerre. Être le premier à terminer 25 missions était important car une fois terminé, le bombardier et son équipage pouvaient rentrer chez eux. Le département américain de la Guerre utiliserait le bombardier et son équipage pour des activités de relations publiques dans leur pays, rapporte le Daily Courier.

Le deuxième bombardier à avoir accompli 25 missions aurait été les Hell's Angels, mais il n'a pas été largement promu car son nom n'était pas esthétiquement agréable pour le ministère de la Guerre. Il est donc tombé à Memphis Belle comme le visage des bombardiers pendant la guerre.

Waldock dit que parce que Hot Stuff s'est écrasé et n'est jamais rentré chez lui, il n'est jamais devenu aussi connu que Memphis Belle. Waldock a également découvert que le lieutenant-général Andrews était un VIP recevant un vol de retour vers les États-Unis avec ses proches collaborateurs et son personnel, qui ont remplacé l'équipage d'origine du bombardier.

L'équipage de Hot Stuff n'a pas atterri à son escale prévue en route vers l'Islande, et s'il s'était arrêté, il aurait découvert les mauvaises conditions météorologiques et aurait peut-être attendu qu'il soit passé et puisse voler en toute sécurité.

L'avion a volé dans une visibilité nulle et il a été rapporté que la radio du bombardier était cassée. L'avion s'est écrasé sur le flanc d'une montagne près de l'aérodrome en Islande. Seul un des 15 hommes d'équipage a survécu.


Le B24 oublié qui a terminé 25 missions avant le "Memphis Belle"

Le « Memphis Belle » a longtemps été reconnu comme le premier bombardier américain de la Seconde Guerre mondiale à accomplir 25 missions avec son équipage intact. Le B-17 a eu une carrière presque un livre de contes.

Elle a effectué deux tournées et n'a subi aucune perte malgré le remplacement de presque tout l'avion au fil du temps en raison de dommages.

L'équipage de Memphis Belle montré sur une base aérienne en Angleterre après avoir effectué 25 missions sur le territoire ennemi le 7 juin 1943.

Mais il y a un autre avion qui a terminé sa 25 e mission plusieurs mois avant le B-17 « Memphis Belle ». En raison du hasard de l'histoire, cet avion est presque oublié tandis que le "Memphis Belle" est loué pour ses réalisations.

Le B-24 Liberator connu sous le nom de "Hot Stuff" a été mis en service assez rapidement en novembre 1942. Ils ont été envoyés pour soutenir les opérations en Afrique du Nord. Ayant été déployés si rapidement, ils ont servi sans beaucoup des fournitures habituelles.

Atteindre le 25 e jalon de la mission était important pendant la Seconde Guerre mondiale. Au début de la guerre, il n'y avait pas d'escortes à longue portée pour couvrir les bombardiers lourds comme le « Hot Stuff ». Le manque de compartiments pressurisés rendait les longs bombardements inconfortables et difficiles pour les équipages à effectuer leur travail.

Quelques mois en 1942, le taux de pertes pour les bombardiers était si élevé que les avions ne devaient effectuer que 8 à 12 missions avant d'être abattus. 25 est devenu la cible officielle pour terminer une tournée en raison de la tension mentale et physique subie par l'équipage.

L'équipage du « Hot Stuff » a terminé l'importante 25 e mission le 7 février 1943, après avoir largué avec succès des bombes sur Naples, en Italie. Un mois plus tard, après avoir terminé sa 31 e mission, l'équipage a été envoyé en Angleterre où il a reçu la Distinguished Flying Cross et l'Air Medal.

L'équipage du Hot Stuff : (en haut, de gauche à droite) Lt Robert Jacobson, Capt Robert Shannon, Lt James Gott, Lt John Lentz (rangée du bas, de gauche à droite) Sgt Grant Rondeau, Sgt Joseph Craighead, Sgt LF Durham, Sgt Paul McQueen, Sgt Kenneth Jeffers, Sgt George Farley.

L'équipage devait rentrer aux États-Unis au printemps 1943 pour faire une tournée publicitaire afin de remonter le moral à la maison et d'aider à la vente d'obligations de guerre.

Pour le voyage de retour, ils emporteraient un invité important. Le lieutenant-général Frank Andrews retournait aux États-Unis afin de recevoir sa quatrième étoile. Bien qu'il n'ait pas été mis au courant, il devait également être installé en tant que commandant suprême des forces alliées en Europe. De nombreux membres de l'équipage de "Hot Stuff" ont été expulsés du vol afin de faire de la place à l'état-major du général.

Le lieutenant-général Frank Maxwell Andrews, U.S. Army Air Corps

Mais les « Hot Stuff » ne sont jamais arrivés à la maison. Alors qu'il tentait de faire le plein en Islande, l'avion s'est écrasé, tuant tous les membres d'équipage sauf un.

Ironiquement, après avoir survécu aux tirs antiaériens nazis et aux conditions difficiles en Afrique du Nord pendant 31 missions, "Hot Stuff" s'est écrasé dans de mauvaises conditions météorologiques lors de son voyage de retour triomphal.

Le personnel de l'armée américaine retire les corps de l'épave du B-24 d'Andrews après qu'il a heurté un flanc de montagne en Islande, en mai 1943.

Pour aggraver les choses, le « Memphis Belle » est rentré sain et sauf après sa brillante carrière pendant la guerre. C'est donc le « Memphis Belle » qui est ancré dans la culture populaire tandis que le « Hot Stuff » est à peine mémorisé.

Le major Jake Jacobson était l'un des membres éjectés de ce dernier vol. Il a travaillé à documenter les réalisations du « Hot Stuff » ainsi qu'à faire ériger un monument en Islande pour commémorer l'avion et son équipage.


Ce jour dans l'histoire : le Memphis Belle a effectué sa 25e mission de bombardement

Ce jour de l'histoire, le 17 mai 1943, l'équipage du Memphis Belle, un groupe de bombardiers américains basé en Grande-Bretagne, est devenu l'un des premiers équipages de B-17 à effectuer 25 missions au-dessus de l'Europe.

Le Memphis Belle est le deuxième équipage de B-17 à accomplir 25 missions au-dessus de l'Europe, tandis que les Hell’s Angels ont d'abord accompli 25 missions de combat, quelques jours avant le Memphis Belle. Bien qu'il y ait une certaine confusion à ce sujet, il est généralement admis que les Hells Angels l'ont terminé en premier.

Le Memphis Belle a effectué sa 25e et dernière mission dans un raid de bombardement contre Lorient, une base sous-marine allemande en France.

L'équipage du capitaine Robert K. Morgan a effectué 29 missions de combat avec le 324th Bomb Squadron, toutes sauf quatre dans le Memphis Belle.

Avant de rentrer aux États-Unis, des séquences filmées ont été tournées de l'équipage de Belle recevant des médailles de combat pour une tournée d'obligations de guerre dans 31 villes. Ce n'était qu'une partie d'un documentaire plus long sur une journée de la vie d'un bombardier américain, qui comprenait des images dramatiques d'un bombardier abattu du ciel, avec la plupart de son équipage parachuté, un par un.

Le documentaire de Memphis Belle ne sortira pas avant 11 mois, car davantage de séquences ont été compilées pour démontrer les risques encourus par ces pilotes. Le producteur du film, le lieutenant-colonel William Wyler, était connu pour ses plats non militaires tels que The Letter, ” “Wuthering Heights” et “Jezebel.”

Un film de fiction sur le B-17, intitulé "Memphis Belle", est sorti en 1990, avec John Lithgow, Matthew Modine et Eric Stoltz.

En 2017, l'avion était en cours de restauration au National Museum of the United States Air Force à Wright-Patterson AFB à Dayton, Ohio, avec l'intention de l'exposer le 17 mai 2018.


Memphis Belle : l'histoire d'une forteresse volante

Pendant la Seconde Guerre mondiale, le gouvernement américain a produit des films de propagande pour rallier le soutien du public. Parmi les plus célèbres de ces films se trouve Memphis Belle : l'histoire d'une forteresse volante sorti en 1944. Le film dépeint la 25e mission de bombardement de l'avion appelé "Memphis Belle", piloté par le capitaine Robert Morgan, en mai 1943. Après avoir effectué 25 missions, l'équipage est retourné aux États-Unis pour vendre des obligations de guerre.[1]

Le film en couleur a été produit par le lieutenant-colonel William Wyler travaillant dans la première unité cinématographique de l'armée de l'air. Il a été filmé par des photographes et des membres d'équipage de combat de la 8e Air Force américaine. La production finale a été distribuée par Paramount Pictures. Wyler était un producteur hollywoodien réputé, ayant remporté l'Oscar pour la réalisation de Mme Miniver en 1942.

Avant sa sortie, la division cinématographique du bureau de Los Angeles de l'Office of War Information (OWI) a examiné l'image pour déterminer son aptitude à la distribution à l'étranger. Les examinateurs ont préparé le rapport suivant (à partir du RG 208 Critiques et analyses de films cinématographiques, 1943-1945 (NAID 820119), notant que “La Belle de Memphis pourrait apporter une contribution extrêmement précieuse au programme d'information à l'étranger du gouvernement.

Lors de la sortie du film, le Bureau of Motion Pictures de l'Office of War Information a publié la "fiche d'information sur le film" d'une page suivante, qui comprenait un synopsis et des recommandations d'utilisation. Il a généreusement cité le très positif New York Times revue par le célèbre critique de cinéma Bosley Crowther, mais les scénaristes du gouvernement ont également qualifié le film de "brillant" et ont noté "C'est un film "à ne pas manquer".

En reconnaissance de l'importance du film, en 2001, la Bibliothèque du Congrès a ajouté Memphis Belle : l'histoire d'une forteresse volante au Registre national du film. En vertu des dispositions de la National Film Preservation Act, le bibliothécaire du Congrès ajoute chaque année 25 films importants sur le plan culturel, historique ou esthétique à la liste.

Pour une discussion sur la restauration récente de Memphis Belle : l'histoire d'une forteresse volante et des liens vers les heures de prises de vue prises par Wyler et son équipe, voir cet article sur notre blog sœur The Unwrite Record.

[1] Pour une superbe étude de l'utilisation par les Alliés des films commerciaux comme force motrice pendant la Seconde Guerre mondiale, voir : M. Todd Bennett, Un monde, grand écran : Hollywood, les Alliés et la Seconde Guerre mondiale (Chapel Hill : University of North Carolina Press, 2012).


Memphis Belle : 25 voyages en enfer et retour

L'équipage du "Memphis Belle" (de gauche à droite) : le mitrailleur de la tourelle supérieure Harold Loch, le mitrailleur de la tourelle à billes Cecil Scott, le radio Robert Hanson, le copilote Jim Verinis, le pilote Robert Morgan, le navigateur Chuck Leighton, le mitrailleur de queue John Quinlan, le mitrailleur de taille droit Tony Nastal , le bombardier Vince Evans et le mitrailleur gauche Bill Winchell.

George T. Wilson
septembre 2003

La forteresse volante la plus célèbre des États-Unis a trouvé une place permanente dans le cœur des Américains après sa carrière périlleuse dans le théâtre européen.

Dans le ciel rempli de flak au-dessus d'une installation de sous-marin allemand en France occupée le 23 janvier 1943, Memphis Belle se battait pour sa vie. Le Boeing B-17F de l'US Army Air Forces, destiné à devenir la forteresse volante la plus célèbre de l'histoire, s'était approché de la base sous-marine de Lorient en volant en formation, au milieu de l'un des quatre groupes de bombardiers qui avaient ciblé les sous-stylos.

Près de leur but, le capitaine Robert K. Morgan et l'équipage de Memphis Belle ont dû pénétrer un écran protecteur de chasseurs allemands, puis se frayer un chemin à travers une épaisse couverture de tir anti-aérien au-dessus des enclos sous-marins. Leur mission de base était simple : rester stable, sans manœuvres d'évitement pour compliquer le largage, et enfin "bombes loin". Mais ils devaient encore dépasser ces combattants. "Parce que le nôtre était le plus petit des quatre groupes, ils se sont concentrés sur nous", s'est souvenu plus tard Morgan. “Pendant 22 minutes, ils nous ont fait vivre un enfer.”

À un moment donné, un Focke Wulf Fw-190 a attaqué Belle de front. « L'un de nous a dû déménager », se souvient Morgan. “La procédure habituelle était de plonger. Je ne pouvais pas le faire parce qu'un autre groupe était en dessous de nous, alors je me suis arrêté tout droit. Les coquillages destinés à notre nez cognaient dans notre queue.”

Morgan n'était pas immédiatement au courant de ce qui s'était passé après cette chandelle impromptue, mais il pensait qu'il avait probablement évité le désastre, jusqu'à ce qu'il entende un rapport du mitrailleur de queue, le sergent John Quinlan. Quinlan a crié par-dessus le micro : « Chef, la queue est touchée. Tout le back-end est abattu ! C'est flamboyant ! Toute la queue quitte l'avion ! Après ce qui m'a semblé une éternité, la voix de Quinlan réapparut : "Chef, il est toujours en feu. Il y a un autre morceau ! Un autre moment de silence, puis le mitrailleur de queue est revenu plus calmement, "Chef, le feu s'est éteint. .”

Le pilote dégingandé est sorti de son siège pour voir exactement ce qui s'était passé. "On aurait dit que nous n'avions pas de queue du tout", se souvient Morgan. “Je suis remonté dans le cockpit et je suis retourné à la base en deux heures. C'était dur de voler, et plus dur que ça de la faire atterrir. Les ascenseurs ont été tellement endommagés que les commandes se sont bloquées. D'une manière ou d'une autre, nous avons réussi à descendre en toute sécurité.” Des années plus tard, l'un des BelleLes anciens membres d'équipage ont résumé les compétences de vol de Morgan : « C'est un sacré bon pilote. Il nous a toujours ramené.”


Le sergent-chef mitrailleur de queue. John P. Quinlan avait besoin de son fer à cheval porte-bonheur lors de la mission « Bell » de janvier 1943 aux enclos sous-marins de Lorient, en France. (Archives nationales)

Sur les 12 750 B-17 produits, Memphis Belle est célèbre pour être le premier bombardier de la Huitième Air Force à accomplir 25 missions de combat au-dessus de l'Europe occupée sans qu'un membre d'équipage ne soit tué et ne retourne aux États-Unis. Dans BelleAu cours des trois premiers mois de sorties de Bassingbourn, 80% du groupe de bombes dont elle faisait partie a été abattu. Morgan a une explication sombre et graphique de ce que ces pertes dévastatrices signifiaient pour les équipages survivants : « 802 % de pertes signifient que vous prenez le petit-déjeuner avec 10 hommes et que vous dînez avec seulement deux d'entre eux. » Lors des apparitions publiques, on lui demande fréquemment : “N'avez-vous pas eu peur de mourir ?” “Peur n'est pas le mot,” répond-il généralement. “Vous aviez de l'appréhension et de l'inquiétude. Tu étais si occupé. Chacun des 10 gars avait un travail à faire. Nous n'avons pas eu le temps d'avoir peur. Il ajoute : « Si vous voulez juste un mot sur la façon dont nous avons pu traverser l'enfer de l'Europe 25 fois et revenir sans faire de victimes, je vais le dire. pour vous. C'est un travail d'équipe. Tant que vous n'avez pas été sur une forteresse volante au combat, vous ne pouvez pas savoir à quel point c'est essentiel.

Belle participé à certains des raids les plus dangereux de la guerre, lorsque la Luftwaffe avait encore une supériorité de combattante et que les défenses du régime nazi étaient solides. Elle a été criblée de balles, touchée par la flak et à cinq reprises, l'un de ses moteurs a explosé. Mais elle s'en est pris aux Messerschmitts et aux Focke Wulfs et a absorbé leurs tirs de canon sans broncher. La période la plus longue pendant laquelle l'avion a été hors service a été de cinq jours, lorsque des difficultés de transport ont retardé le remplacement d'une aile.


Ce n'étaient pas toutes des pistes de lait. Un membre d'équipage examine les dommages causés au stabilisateur vertical de Belle. (Archives nationales)

Au cours de ses 25 missions de combat, BelleLes artilleurs ont été crédités d'avoir détruit huit chasseurs ennemis, mais ils en ont également probablement détruit cinq autres et endommagé au moins une douzaine d'autres. Son équipage a largué plus de 60 tonnes de bombes sur la France, l'Allemagne et la Belgique, détruisant des dépôts d'approvisionnement, des gares de triage, des usines aéronautiques et un assortiment de bases militaires. Avec une précision étonnante—grâce en grande partie au travail remarquable du bombardier Vincent B. Evans—BelleL'équipage a fait sauter l'usine Focke Wulf à Brême, des écluses à Saint-Nazaire et à Brest, des quais et des installations de construction navale à Wilhelmshaven, des chantiers ferroviaires à Rouen, des parcs sous-marins et des centrales électriques à Lorient et des usines aéronautiques à Anvers.

En repensant à ces jours, Morgan ne se souvenait pas de missions faciles, pas de courses de lait. Le secret d'une mission B-17 réussie, décida-t-il, était des formations serrées, si serrées que les ailes se touchaient souvent presque en vol. De cette façon, « nous avons pu déployer une puissance de feu incroyable », a-t-il déclaré. “Ça, et le viseur Norden, qui nous rendait extrêmement précis à haute altitude. J'ai aussi l'impression qu'il y a eu un peu d'intervention divine pour l'équipage.”

Même si BelleLes membres d'équipage ont reçu 51 décorations, un seul Purple Heart a été décerné au mitrailleur de queue John Quinlan, qui a décrit sa blessure comme une égratignure sur la jambe. Chacun des membres d'équipage a reçu la Distinguished Flying Cross et l'Air Medal avec trois grappes de feuilles de chêne.

Les membres de BelleL'équipage de l'‘ a vu pour la première fois son tout nouveau B-17F-10-BO à Bangor, dans le Maine, en septembre 1942. Morgan venait de commencer une histoire d'amour avec Margaret Polk, de Memphis, Tenn., et quand est venu le temps pour le équipages de bombardiers pour nommer leurs avions, pensait-il Memphis Belle ça sonnait bien. D'autres membres d'équipage avaient leurs propres idées pour un nom, mais Morgan a persuadé l'un d'eux de voter avec lui, alors maintenant il avait deux voix pour Belle et huit pour les autres noms. Memphis Belle c'était le cas, et une belle en maillot de bain était peinte sur le côté. Son art du nez qui sera bientôt célèbre avait été créé à l'origine par George Petty pour Écuyer magazine. Le capitaine Morgan a contacté Petty et a obtenu la permission de recréer la jolie mignonne, et le caporal Tony Starcer l'a peinte sur le nez du bombardier.


"Le nez emblématique de Memphis Belle" était basé sur une illustration du magazine "Esquire" de l'artiste bien connu George Petty. Le maillot de bain est peint en bleu sur le côté gauche du B-17 et en rouge sur le côté droit. (Archives nationales)

Morgan a volé Belle à Memphis lors de son vol d'essai. Là, elle a été officiellement baptisée, avec Margaret Polk comme témoin admiratif. Memphis Belle puis a traversé l'Atlantique jusqu'à ce qui est devenu la base d'attache du 91st Bomb Group, Bassingbourn, en Angleterre.

Un des BelleLes missions les plus notables ont été effectuées dans le cadre de l'assaut du 91e groupe de bombes contre les installations ennemies à Romilly sur Seine. Dans son débriefing post-mission, Morgan a rappelé : « Nous avons frappé les hangars et les dépôts. Nous avons détruit 100 avions de chasse allemands au sol et nous avons heurté un mess d'officiers allemands à l'heure du déjeuner. Nous avons appris plus tard que nous avions également fait exploser une cave pleine de cognac. Un journal tenu par le navigateur Charles Leighton a fourni des détails supplémentaires : « En chemin, nous avons survolé Romilly. Nous avons survolé Rouen, où nous avons été attaqués par environ 25 chasseurs allemands. Ils venaient au nez alors j'ai tiré beaucoup de coups. Bob a dit « J'en ai eu un », mais je tirais si vite que je n'ai pas eu le temps de le remarquer. J'ai tiré plus de 700 cartouches. J'ai vu deux B-17 tomber devant nous. Quand ils vous tirent dessus, on dirait que tout l'avion explose.”

Morgan a rapporté: “D'abord un escadron nous a frappés, puis un autre et un autre. On nous a tiré dessus sur le chemin de la cible, au-dessus de la cible, puis en sortant. À la fin, certains des Allemands nous avaient attaqués et avaient atterri et fait le plein, ramassé des munitions et nous attaquaient à nouveau. Pendant une heure et cinquante-huit minutes, ils nous ont suivis. Je n'ai jamais vu autant d'attaques de ma vie. Belle était au-dessus du territoire ennemi pendant 2 heures et demie.

Après son 25e et dernier raid en Europe, Belle partit pour une mission de plus : retourner aux États-Unis pour une tournée triomphale de relations publiques. Cette mission de trois mois au cours de l'été 1943 a emmené l'équipage dans 31 villes, dont Washington, Cleveland, Los Angeles, Wichita et Mobile. Chaque fois qu'ils apparaissaient – ​​lors de rassemblements d'obligations et d'usines d'avions – les membres d'équipage étaient traités comme des héros.


"Memphie Bell" s'envole pour sa dernière "mission" et retourne aux États-Unis pour une vaste tournée de relations publiques et une campagne de War Bond. (Archives nationales)

Le célèbre avion n'avait qu'une seule passagère lors de sa tournée triomphale à travers les États-Unis : la mascotte de l'avion, Stuka, un terrier écossais qui a embarqué en Angleterre. Acheté dans une animalerie de Londres par le copilote James Verinis, le Scottie a accompagné l'équipage à chacun des Belle’s destinations touristiques. Stuka a mangé du filet mignon presque tous les jours. Bien que le général Henry H. Arnold ait donné à Morgan la permission de faire voler le B-17 aussi bas qu'il le souhaitait pendant leur tournée, il est presque certain que le général n'avait pas voulu que le bombardier bourdonne sur les toits pendant qu'elle fait son chemin à travers le pays. Néanmoins, lorsque Morgan a piloté Belle à un événement dans sa ville natale d'Asheville, en Caroline du Nord, il a amené le gros bombardier à basse altitude, effleurant à peine les toits des bâtiments du centre-ville et visant apparemment l'hôtel de ville et le palais de justice. Il y avait un peu d'espace entre les deux bâtiments, mais pas assez pour accueillir l'envergure de 103 pieds du B-17. Juste quelques instants avant Belle se serait écrasé, Morgan l'a renversée sur le côté et a explosé à travers l'espace – verticalement. Certains observateurs au sol surpris ont marmonné que quiconque pilotait l'avion devrait être traduit en cour martiale.

Morgan a de nouveau offert un bon spectacle à Memphis, la deuxième étape de la tournée. Une fois de plus, quelqu'un a mentionné une cour martiale pour le pilote, cette fois un officier militaire de haut rang. Un journaliste de Memphis a écrit : « Il avait une raison particulière de tout mettre en œuvre ici. La fille qu'il aimait (Margaret Polk), la fille qu'il était fiancé, attendait sur le sol. Un jeune homme arrogant veut toujours se pavaner devant sa fille. Morgan et Polk n'ont jamais tout à fait atteint l'autel, mais ils sont restés amis pour la vie après la fin de leur histoire d'amour. Pour ce qui est de Belle, elle finira par se retrouver dans la ville dont elle porte le nom.

La carrière militaire de Morgan ne s'est pas terminée avec son dernier vol en Memphis Belle. Lorsque le jeune pilote est revenu d'Europe, le commandant de l'USAAF, Hap Arnold, lui avait dit en plaisantant qu'il pouvait occuper n'importe quel poste dans l'armée de l'air, sauf le sien. Morgan s'est ensuite porté volontaire pour diriger un escadron lors de la première frappe de Boeing B-29 Superfortress contre Tokyo, en novembre 1944. Il a volé dans un B-29 surnommé Dotty intrépide (du nom de Dorothy Johnson, la femme que Morgan a épousée, juste avant de partir pour la guerre du Pacifique). La frappe des B-29 de Morgan contre Tokyo était la première attaque des États-Unis contre la ville japonaise depuis le raid de Doolittle deux ans plus tôt sur les B-25 nord-américains. Cent onze avions ont été lancés contre la ville japonaise, dont 17 ont été contraints de rebrousser chemin à cause de problèmes de moteur. Le vol était commandé par le général Emmett Rosy O’Donnell, volant avec Morgan dans Toqué.


Les membres d'équipage de "Belle" célèbrent l'achèvement de leur 25e mission. De nombreux membres de l'équipage ont effectué d'autres missions de combat, dont le pilote Robert Morgan, qui a effectué 26 missions supplémentaires à bord de B-29 dans le Pacifique. (Archives nationales)

Lorsqu'ils ont rencontré le courant-jet pour la première fois au cours de cette mission, les formations de bombardiers ont été perturbées, rendant un bombardement précis presque impossible. Morgan s'est souvenu plus tard de cette sortie : « Nous avons eu un sacré moment avec notre viseur, et j'avais le meilleur bombardier avec moi, Vince Evans, mon bombardier sur le Memphis Belle.”

Une mission ultérieure dans les îles japonaises, le 9 mars 1945, s'est avérée beaucoup plus fructueuse. Cette fois, 302 B-29 y ont participé, dont 270 sont arrivés au-dessus de la cible.

En tant que commandant d'escadron, Morgan a continué à voler avec de nombreux équipages différents, accumulant mission après mission. Le 14 avril, le général O’Donnell a suggéré qu'il était temps pour lui d'arrêter de risquer sa vie, en disant : « Ne pensez-vous pas qu'il est temps de se retirer du combat ? Vous avez eu une chance extraordinaire d'accomplir 50 missions, et je pense qu'il est temps pour vous de rentrer chez vous. Après son retour aux États-Unis, Morgan a continué à servir dans l'US Air Force, prenant sa retraite en 1965 en tant que colonel plein oiseau. Dotty intrépide a effectué 53 missions de combat mais n'a pas survécu à la guerre. Lors de son vol de retour vers les États-Unis, elle a plongé dans le Pacifique.

Divorcé de Dorothy en 1958, Morgan s'est ensuite remarié dans un lieu digne d'un ancien pilote de Flying Fortress. Lui et Linda Dickerson, elle-même pilote, se sont mariés lors d'une cérémonie du tapis rouge en 1992 à Mud Island, près de Memphis, avec Memphis Belle servant de toile de fond à la cérémonie. Dickerson, un producteur de spectacle aérien, a été offert par le général à la retraite Paul Tibbets, l'homme qui a largué la première bombe atomique sur Hiroshima. Copilote de Morgan sur Belle, James Verinis, a servi comme témoin.

Après sa tournée de relations publiques, Belle avait été affecté pendant un certain temps à un commandement d'entraînement. Mais en 1945, elle s'est retrouvée dans le cimetière d'avions d'Altus, en Oklahoma, en attendant d'être mise au rebut. Un journaliste entreprenant l'a vue, a écrit un article sur son sort et a contacté le maire de Memphis, qui a organisé son achat pour 340 $.

Pendant un certain temps, le célèbre B-17 reposait à l'extérieur de l'armurerie de la Garde nationale de Memphis, monté sur une base en béton. Belle a finalement été déplacée près de l'aéroport international de Memphis, où elle est restée exposée à l'air libre, sans protection contre les éléments, pendant de nombreuses années.

Puis Hugh Downs, animateur de l'émission télévisée ABC News 20/20, s'est envolé pour Memphis en mai 1986 pour narrer un segment spécial sur Belle. Downs, qui avait servi comme pilote pendant la Seconde Guerre mondiale, a interviewé Morgan et le colonel Richard Uppstrom, directeur de l'Air Force Museum près de Dayton, Ohio. Uppstrom a lancé un ultimatum à la ville de Memphis : s'ils continuaient à forcer Belle vivre comme certains de ses habitants de la rue, a-t-il dit, elle allait être récupérée par l'armée de l'air.

Après la diffusion de l'émission, Frank Donofrio, président de la Memphis Belle Memorial Association, a découvert qu'il avait de nouvelles recrues. L'un des plus enthousiastes était le directeur de la publicité de Memphis, Ward Archer Jr., qui fonda le Save the Belle Campagne de collecte de fonds. Les contributions sont arrivées de la ville de Memphis, de Boeing Aircraft Company, d'entreprises locales et de milliers de citoyens : 552 000 $ en six mois.

En mai 1987, Memphis a célébré Memphis Belle‘s retour aux sources à Mud Island. Des milliers d'habitants de la ville ont afflué sur l'île pour voir la plus grande formation de B-17 assemblée depuis la Seconde Guerre mondiale rugir dans le ciel en hommage. Parmi les personnes présentes sur scène se trouvaient Polk, Morgan, Donofrio et Archer. Autre Belle les membres d'équipage présents étaient le navigateur Charles Leighton James Verinis (décédé récemment) Casimar A. Tony Nastal et Clarence E. Bill Winchell, tous deux mitrailleurs à la ceinture et Robert J. Hanson, opérateur radio. Pour tous, ce fut une occasion mémorable. Belle était rentré à la maison, destiné à être rénové et à une nouvelle carrière passionnante aux yeux du public.


Movie director William Wyler used one of the squadron’s B-17s, “The Bad Penny,” as a camera ship for his award-winning documentary about “Memphis Belle.” He placed cameras at a number of gun stations on the bomber and flew five missions in order to get his footage. (Archives nationales)

Now in his mid-80s, Robert Morgan still makes personal appearances and speaks at airshows, collectibles shows and universities. Few know more about real aerial combat than Morgan—although moviegoers are pretty well versed about Morgan’s career with Memphis Belle, thanks to a spate of films and documentaries that immortalized the famous B-17’s story.


Academy Award-winning director William Wyler's wartime documentary "The Memphis Belle" celebrated the famous B-17's exploits. (Bibliothèque du Congrès)

Filmmaker William Wyler created his The Memphis Belle documentary during the war. In postwar interviews, Morgan recalled that working with Wyler gave him his first taste of cinema. He told an interviewer that Wyler gave out 16mm cameras to crew members. “He said, ‘If you’re not busy shooting your guns, stick these cameras out the window and get some footage.’ Wyler stayed back by the waist gunners, because the angles he’d have gotten from the front would have been terrible. He flew five missions with us. We thought he was making a training film.”

The postwar movie 12 O’Clock High was partially based on Belle‘s history, as was the 1990 film Memphis Belle. While the latter was fictional (it borrowed exploits of many bombers), that and other movies have brought renewed attention to an aircraft that deserves a permanent spot in the hearts of Americans.

George T. Wilson hails from Memphis. For more on Belle‘s exploits, try: L'homme qui a piloté le Memphis Belle, by Colonel Robert Morgan, with Ron Powers The Memphis Belle: Home at Last, by Menno Duerkson and Biography of a B-17, by Brent Perkins.

This article originally appeared in the September 2003 issue of Histoire de l'aviation magazine.

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17 May 1943

The crew of the Memphis Belle after their 25th mission: (left to right) Technical Sergeant Harold Loch, Top Turret Gunner/Engineer Staff Sergeant Cecil Scott, Ball Turret Gunner Technical Sergeant Robert Hanson, Radio Operator Captain James Verinis, Co-pilot Captain Robert Morgan, Aircraft Commander/Pilot Captain Charles Leighton, Navigator Staff Sergeant John Quinlan, Tail Gunner Staff Sergeant Casimer Nastal, Waist Gunner Captain Vincent Evans, Bombardier Staff Sergeant Clarence Winchell Waist Gunner. (U.S. Air Force photograph)

17 May 1943: The flight crew of the B-17 Memphis Belle completed their combat tour of 25 bombing missions over Western Europe with an attack on the massive Kéroman Submarine Base at Lorient, France. ¹ The bomber was a U.S. Army Air Force Boeing B-17F-10-BO Flying Fortress, serial number 41-24485, assigned to the 324th Bombardment Squadron (Heavy), 91st Bombardment Group (Heavy), VIII Bomber Command, based at Air Force Station 121 (RAF Bassingbourne, Cambridgeshire, England). The aircraft commander was Captain Robert Knight Morgan, Air Corps, United States Army.

The daylight bombing campaign of Nazi-occupied Europe was extremely dangerous with high losses in both airmen and aircraft. For an Amereican bomber crew, 25 combat missions was a complete tour, and then they were sent back to the United States for rest and retraining before going on to other assignments. Memphis Belle was only the second B-17 to survive 25 missions, so it was withdrawn from combat and sent back to the United States for a publicity tour.

The B-17′s name was a reference to Captain Morgan’s girlfriend, Miss Margaret Polk, who lived in Memphis, Tennessee. The artwork painted on the airplane’s nose was a “Petty Girl,” based on the work of pin-up artist George Petty of Écuyer magazine. ²

(Morgan named his next airplane—a B-29 Superfortress—Dauntless Dotty, after his wife, Dorothy Grace Johnson Morgan. With it, he led the first B-29 bombing mission against Tokyo, Japan, in 1944. It was also decorated with a Petty Girl.)

Memphis Belle and her crew were the subject of a 45-minute documentary, “Memphis Belle: A Story of a Flying Fortress,” directed by William Wyler and released in April 1944. It was filmed in combat aboard Memphis Belle and several other B-17s. The United States Library of Congress named it for preservation as a culturally significant film.

B-17F-10-BO Flying Fortress 41-24485 (c/n 3190) was built by the Boeing Aircraft Company at its Plant 2 in Seattle, Washington, during the summer of 1942. It was the 195th airplane in the B-17F series, and one of the third production block. Flown by a Boeing pilot named Johnston, the new bomber made its first flight, 1 hour, 40 minutes, on 13 August 1942. Maintenance records indicate, 𔄙st flight OK.”

The B-17 was flown to Bangor, Maine and on 31 August 1942 was assigned to the 324th Bombardment Squadron (Heavy), 91st Bombardment Group (Heavy), then preparing to deploy overseas.

2nd Lieutenant Morgan first flew 41-24485 on 3 September, and logged nearly 50 hours over the next three weeks. The squadron flew across the North Atlantic Ocean, and 41-24485 arrived at its permanent station, Bassingbourne, on 26 October 1942.

Following its twenty-fifth combat mission, Memphis Belle was flown back to the United States on 9 June 1943.

After the war, Memphis Belle was put on display in the city of Memphis. For decades it suffered from time, weather and neglect. The Air Force finally took the bomber back and placed it in the permanent collection of the National Museum of the United States Air Force at Wright-Patterson Air Force Base, Dayton, Ohio, where it underwent a total restoration.

Survivors. L'équipage du Memphis Belle after their 25th combat mission, 17 May 1943. (U.S. Air Force)

The Boeing B-17F Flying Fortress was a four-engine heavy bomber operated by a flight crew of ten. It was 74 feet, 8.90 inches (22.781 meters) long with a wingspan of 103 feet, 9.375 inches (31.633 meters) and an overall height of 19 feet, 1.00 inch (5.187 meters). The wings have 3½° angle of incidence and 4½° dihedral. The leading edge is swept aft 8¾°. The total wing area is 1,426 square feet (132.48 square meters). The horizontal stabilizer has a span of 43 feet (13.106 meters) with 0° incidence and dihedral. Its total area, including elevators, is 331.1 square feet (12.18 square meters).

The B-17F had an approximate empty weight of 36,135 pounds (16,391 kilograms), 40,437 pounds (18,342 kilograms) basic, and the maximum takeoff weight was 65,000 pounds (29,484 kilograms).

The B-17F was powered by four air-cooled, supercharged, 1,823.129-cubic-inch-displacement (29.876 liters) Wright Cyclone G666A (R-1820-65) ³ nine-cylinder radial engines with a compression ratio of 6.70:1. The engines were equipped with remote General Electric turbochargers capable of 24,000 r.p.m. The R-1820-65 was rated at 1,000 horsepower at 2,300 r.p.m. at Sea Level, and 1,200 horsepower at 2,500 r.p.m. for takeoff. The engine could produce 1,380 horsepower at War Emergency Power. 100-octane aviation gasoline was required. The Cyclones turned three-bladed, constant-speed, Hamilton-Standard Hydromatic propellers with a diameter of 11 feet, 7 inches (3.835 meters) though a 0.5625:1 gear reduction. The R-1820-65 engine is 3 feet, 11.59 inches (1.209 meters) long and 4 feet, 7.12 inches (1.400 meters) in diameter. It weighs 1,315 pounds (596 kilograms).

Boeing B-17F-10-BO Flying Fortress 41-22485, Memphis Belle, in flight over England, 1943. (U.S. Air Force)

The B-17F had a cruising speed of 200 miles per hour (322 kilometers per hour). The maximum speed was 299 miles per hour (481 kilometers per hour) at 25,000 feet (7,620 meters), though with War Emergency Power, the bomber could reach 325 miles per hour (523 kilometers per hour) at 25,000 feet for short periods. The service ceiling was 37,500 feet (11,430 meters).

The original “Petty Girl” pin-up nose art of the B-17 bomber, “Memphis Belle,” during restoration.

With a normal fuel load of 1,725 gallons (6,530 liters) the B-17F had a maximum range of 3,070 miles (4,941 kilometers). Two “Tokyo tanks” could be installed in the bomb bay, increasing capacity by 820 gallons (3,104 liters). Carrying a 6,000 pound (2,722 kilogram) bomb load, the range was 1,300 miles (2,092 kilometers).

Les Memphis Belle was armed with 13 Browning AN-M2 .50-caliber machine guns for defense against enemy fighters. Power turrets mounting two guns each were located at the dorsal and ventral positions. Four machine guns were mounted in the nose, 1 in the radio compartment, 2 in the waist and 2 in the tail.

The maximum bomb load of the B-17F was 20,800 pounds (9434.7 kilograms) over very short ranges. Normally, 4,000–6,000 pounds (1,815–2,722 kilograms) of high explosive bombs were carried. The internal bomb bay could be loaded with a maximum of eight 1,600 pound (725.75 kilogram) bombs. Two external bomb racks mounted under the wings between the fuselage and the inboard engines could carry one 4,000 pound (1,814.4 kilogram) bomb, each, though this option was rarely used.

The B-17 Flying Fortress was in production from 1936 to 1945. 12,731 B-17s were built by Boeing, Douglas Aircraft Company and Lockheed-Vega. (The manufacturer codes -BO, -DL and -VE follows the Block Number in each airplane’s type designation.) 3,405 of the total were B-17Fs, with 2,000 built by Boeing, 605 by Douglas and 500 by Lockheed-Vega.

Boeing B-17F-10-BO Flying Fortress 41-24485, Memphis Belle, flies home from England, 9 June 1943. (U.S. Air Force)

Only three B-17F Flying Fortresses, including Memphis Belle, remain in existence. The completely restored bomber went on public display at the National Museum of the United States Air Force on 17 May 2018.

Boeing B-17F-10-BO Flying Fortress 41-24485, “Memphis Belle,” photographed 14 March 2018 at the National Museum of the United States Air Force, Wright-Patterson Air Force Base, Ohio. (U.S. Air Force)

Memphis Belle ® is a Registered Trademark of the United States Air Force.

¹ VIII Bomber Command Mission No. 58

² The nose art was painted by Corporal Anthony L. Starcer.

³ Later production B-17F and B-17G bombers were equipped with Wright Cyclone C9GC (R-1820-97) engines.

Boeing B-17F-10-BO Flying Fortress 41-24485, “Memphis Belle,” photographed 14 March 2018 at the National Museum of the United States Air Force, Wright-Patterson Air Force Base, Ohio. (U.S. Air Force)


The Memphis Belle

I'm doing research on the movie Memphis Belle and how historically accurate it is. Can you tell me what the Memphis Belle’s last mission was, because I keep finding conflicting information about it.

Réponse

Les Memphis Belle was the nickname of a U.S. Army Air Force Boeing B-17F that flew strategic bombing missions from England into continental Europe. As part of the 324th Bomb Squadron of the 91st Bomb Group, the plane flew 25 operational missions between November 1942 and May 1943, returning from all missions with its crew intact.

Most of the plane’s missions were flown by the same crew, but a few were not. Conversely, the plane’s usual crew, headed by Captain Robert K. Morgan, flew several missions in other B-17s. According to the 324th Bomber Squadron mission reports, the plane’s usual crew flew their 25th mission on May 17th, 1943, piloting the Memphis Belle to the Keroman submarine base, located in the Breton city of Lorient. There they bombed a platform used to pull U-boats out of the water. However, the aircraft itself did not complete its 25th mission until its next flight. That flight, manned by a different crew than its usual one, occurred on May 19th and sent the Memphis Belle to the Kilian submarine pen and bunker at Kiel, Germany. Its mission was to bomb an engineering and turbine engine workshop.

So, the 25th mission of the crew occurred two days before the 25th mission of the aircraft, which may account for some of the confusion about the “last mission.” After both crew and plane completed their respective 25th mission, the crew received the Air Medal with three Oak Leaf Clusters and the Distinguished Flying Cross. They were then ordered in June to fly the Memphis Belle back to the United States for a cross-country tour, the aim of which was to increase morale back home and to sell War Bonds.

The commanders who directed the bombing raids on Europe had decided to limit a crew’s tour of duty to 25 missions in order to increase morale among the crews: Casualty rates at the beginning of the missions approached 80% and when the Memphis Belle completed its tour (the first heavy bomber to do so), it was a joyful event, not only for the crew, but also for the entire air command and the American public.

To mark the event, American filmmaker William Wyler (then a Major in the U.S. Army Air Force) filmed and produced a 1944 documentary for the War Department entitled Memphis Belle: A Story of a Flying Fortress. In 1990, Wyler’s daughter Catherine produced a fictionalized movie of the plane’s 25th operational mission, entitled Memphis Belle.

Pour plus d'informations

La vie. "WWII: Allied bombers and Crews." 2011. Slideshow featuring photos from World War II.


Memphis Belle’s Beau

Flying just above the rooftops of downtown Asheville, a B-17 headed for the gap between city hall and the county courthouse. But the plane’s wingspan was too wide to squeeze through the divide. A crash looked imminent, however the pilot banked the bomber 60 degrees and passed one of the wings through the narrow space before pulling up and disappearing over Sunset Mountain. One onlooker exclaimed, “somebody ought to court-martial whoever is flying that plane!” It was 1943, and pilot Robert K. Morgan was on a 31-city publicity tour with the Memphis Belle, the plane that carried him safely through 25 missions in Europe during World War II.

The spectacle didn’t surprise anyone who knew Morgan as a wild child growing up in Asheville. Though his family was forced to give up their Biltmore Forest home after the Great Stock Market Crash of 1929, they were lucky. Cornelia Vanderbilt allowed the family to live in a cottage on the estate because of her close friendship with Morgan’s mother, Mabel. He grew up with his run of the grounds—hunting, fishing, and in his teens, entertaining friends, especially ladies, with picnics.

His mother nurtured his wanderlust by talking about traveling to Spain, England, Germany, and France one day. They never made those journeys together years later, his mother took her life after being diagnosed with cancer. Instead, he saw Europe from the cockpit of the world-famous bomber.

Beating the Odds
“If you want in just one word how we were able to go through the hell of Europe twenty-five times and get back home without a casualty, I’ll give it to you,” Morgan said during one of his speeches to support the war effort. “The word is teamwork. Until you have been over there, you can’t know how essential that is. We had ten men working together, each ready and able to help out anybody else who might need him.”

The Memphis Belle was one of approximately 13,000 heavy bomber B-17 Flying Fortresses designed by Boeing aircraft company during World War II. The plane and her crew made history when, between November 1942 and May 1943, they were the first to complete the requisite 25 bombing missions from England into Nazi-held Europe.

In 1942, when the U.S. Eighth Air Force joined efforts with the British Royal Air Force, they had an almost impossible goal: to keep up unceasing, strategic bombing on enemy military and industrial sites. American bombers flew during the day the RAF flew at night. Bombs dropped around the clock.

Daytime precision strikes were no easy mission. The German air force, or Luftwaffe, was a formidable foe and their facilities were protected by strong anti-aircraft installations. The B-17s had to run a murderous gauntlet of enemy flak and attacking fighter planes to reach targets and return safely. In the first three months, more than 80 percent of the Eighth Bombing Squadron planes were shot down. As Morgan explained in an article for Flight Journal in 2002, “That means you eat breakfast with 10 guys and dinner with two.”

To keep up morale, the command generals set an incentive for the individual bomber crews. After they completed 25 missions, that plane’s men would be rotated back to service in the States. The Belle crew was the first to hit that mark. They received a total of 60 decorations, including the Distinguished Flying Cross, Air Medal, and four Oak Leaf Clusters. “The Belle’s crew wasn’t better than any other B-17 crew,” Morgan recalled in an interview. “We were not heroes. We simply did our jobs, and were in the right place, at the right time.”

Morgan was modest. In the 20,000 combat miles flown by the Belle, she dropped more than 60 tons of bombs, shot down eight enemy fighters, likely destroyed five others, and damaged at least a dozen more. On five occasions she had engines shot out and once came back with her tail nearly gone. She hit German submarine pens, munitions factories, and military installations. Without the efforts of the Belle crew and other Allied bombers, D-day may have come much later.

Prendre l'avion
Flying wasn’t Morgan’s ambition as a boy, but when it looked like the country was headed for war, he enlisted in the Army Air Corps. He even fudged a bit on the eye test so he could make the cut for pilot training. At 24 years old, he took command of his B-17 and named her after Margaret Polk, his sweetheart in Tennessee.
Morgan was described as a “fast-driving, hard-drinking hell-raiser” in those days, a description that fit many pilots then. Yet while Morgan and his fellow airmen may have indulged during pub crawls while on leave in London, on missions they were all business—trained, steady, and coolly professional.

In his book on the bomber boys of World War II, Masters of the Air, historian Donald L. Miller describes how Morgan prepared his guys, writing, “he would call his crew together and have them huddle up like a football team. He would talk to his men quietly for a few minutes. What was said was unimportant. ‘The important thing,’ Morgan recalled, ‘was that this was our huddle, our moment to come together among ourselves. To hear one another’s breathing, feel one another’s hands on our shoulders. To experience that instant when we stopped being ten separate entities and became one.’ These wisecracking American boys who seemed to take nothing seriously would suddenly have ‘the solemnity and level gazes of men twice their age… It was ten minds coming into acute focus.’”
The B-17 was part bomber and part battleship, with machine gun turrets placed at its top, sides, nose, tail, and belly. The plane was 75-feet long and one gunner said it was like being inside a “lightweight aluminum cigar tube.” With a 100-feet wingspan, it looked roomy. Yet, most of the interior was taken up by the bay where bombs were stacked from floor to ceiling. Space for the crew members was claustrophobically tight. They were literally jammed into their stations.

Since the pilot and copilot were in a cockpit above the nose of the bomber, they couldn’t see below the plane or behind it. “If it weren’t for the tail gunner using the interphone to keep me posted on the formation behind,” Morgan said in 1944, “the top gunner reporting to me what he can see, the ball turret gunner telling me what he can see, it would be almost impossible for me to fly the airplane in combat. I can’t get up and look around. Those fellows are my eyes.”

The B-17s flew in formations of as many as 100 at a time, at an altitude of about 20,000 feet and sometimes traveling as far as 600 miles to reach targets. “The secret to the B-17 was the capability of flying in tight formations—so tight that the wings were often almost touching,” said Morgan. “We were able to put out an amazing amount of firepower.”

Back in Action
Though Morgan eventually parted ways with both his belles (Polk and the plane), his piloting role in World War II didn’t end. After the exhausting public relations tour, he requested to be put back in the fight. He was assigned as a B-29 Super Fortress squadron commander and his plane was named Dauntless Dotty after his Asheville bride, Dorothy Johnson, whom he married before being reassigned in the Pacific.

“After the Belle I trained in B-29s and flew 25 more missions over Japan from Saipan,” Morgan wrote in 2000. “The 29 couldn’t hold a candle to the 17. Engines overheated constantly—they were underpowered. So, if you lost an engine or two as I did, it was impossible to make it back to Saipan. When I lost those two engines over Tokyo, I was able to straggle into Iwo Jima and land. It saved our lives.”

Morgan returned to Asheville for good in April 1945, though he had difficulty settling into the quiet life and later remarried. He continued to fly for the rest of his life, making regular appearances at air shows and civic events, and stayed involved with the preservation of the Belle and other aircraft. Today, the plane is still undergoing restoration at the National Museum of the U.S. Air Force in Dayton, Ohio.

“There is something magical about the emotions Belle draws from people that has nothing to do with my crew or me,” Morgan wrote in Flight Journal in 2002. “The Belle simply makes people proud to be Americans and thankful to live in freedom.” When Colonel Morgan died in 2004 at age 88, he was given a hero’s send-off at his funeral with flyovers from a B-52, P-51 and, of course, a B-17.


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