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Ces lettres provocatrices étaient-elles vraiment de D.B. Cooper, le mystérieux pirate de l'air de 1971 ?

Ces lettres provocatrices étaient-elles vraiment de D.B. Cooper, le mystérieux pirate de l'air de 1971 ?

Après une enquête exhaustive de 45 ans, le FBI a finalement annulé en 2016 sa recherche officielle de D.B. Cooper, l'homme mystérieux qui, le 24 novembre 1971, a détourné un avion en partance de Portland, Oregon, vers Seattle, Washington. Dans l'un des crimes les plus audacieux et les plus inoubliables de l'histoire de l'aviation, il a été parachuté du Boeing 727 avec 200 000 $ de rançon, échappant à la capture et ravissant les détectives amateurs du monde entier.

Au cours des décennies qui ont suivi l'acte effronté, le bureau a éliminé tous les suspects de l'affaire, sauf deux. Les pistes les plus importantes comprenaient 5 800 $ de l'argent de la rançon trouvé par un garçon en 1980 le long du fleuve Columbia dans l'État de Washington, et des lettres de raillerie reçues par plusieurs journaux américains. Les lettres, en particulier, ont offert des indices alléchants sur l'identité de l'homme derrière le pseudonyme qui s'en est tiré avec ce qui aurait coûté 1,2 million de dollars aujourd'hui.

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Au moins six lettres - dactylographiées, écrites à la main et rédigées à l'aide de lettres découpées dans le style d'une rançon - ont été envoyées à plusieurs journaux peu après le détournement, prétendant toutes provenir de Cooper. Le FBI considérait la plupart comme des canulars. Mais curieusement, ils ont retenu les deux dernières lettres du public jusqu'aux années 2000, ce qui peut indiquer qu'ils les ont prises beaucoup plus au sérieux.

Une première lettre, signée « DB Cooper » et envoyée d'Oakdale, Californie au Gazette du soir Reno, a été reçu le 29 novembre 1971. À l'aide de lettres coupées-collées d'un Abeille de Sacramento journal, il lisait : « Attention ! Merci pour l'hospitalité. Était dans une ornière.

Une seconde lettre, manuscrite et signée « D.B. Cooper », a été timbrée le 30 novembre 1971 et envoyée au Province de Vancouver en Colombie-Britannique avec le message suivant :

"Le dessin composite sur la page 3 comme suspecté par le FBI ne représente pas la vérité.

« J'ai apprécié le match de la Coupe Grey. Je quitte Vancouver.

"Merci pour l'hospitalité."

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Une troisième lettre, postée dans le nord de l'Oregon le 1er décembre 1971, a été reçue par le Oregonien de Portland. À l'aide de lettres découpées dans un Playboy magazine, il disait: «Je suis en vie et je vais bien dans ma ville natale. B.P. Le système qui bat le système.

Lettre numéro quatre, reçue par le Gazette du soir Reno, a également été posté le 1er décembre (mais depuis la région de Sacramento, en Californie). Collé à partir de lettres, il disait « Planifiez à l'avance votre revenu de retraite » et était signé « D.B. Tonnelier."

Une cinquième lettre, signée « D.B. Cooper » et débordant de railleries, a été timbrée le 11 décembre 1971 et envoyée à Le New York Times, Temps de Seattle, Los Angeles Times et Le Washington Post. Le FBI a publié son contenu après qu'une équipe d'enquête privée dirigée par le documentariste Thomas Colbert ait déposé une demande en vertu de la Freedom of Information Act.

" Messieurs, je savais depuis le début que je ne serais pas pris ", disait la lettre. " Je n'ai pas volé Northwest Orient parce que je pensais que ce serait romantique, héroïque ou l'un des autres euphémismes qui semblent s'attacher aux situations. de risques élevés. Je ne suis pas le Robin des Bois des temps modernes. Malheureusement, il ne me reste que 14 mois à vivre.

« Ma vie a été une vie de haine, d'agitation, de faim et encore plus de haine ; cela semblait être le moyen le plus rapide et le plus rentable d'obtenir quelques grains de tranquillité d'esprit. Je ne blâme pas les gens de me détester pour ce que j'ai fait et je ne blâme personne de vouloir que je sois attrapé et puni, bien que cela ne puisse jamais arriver. Voici quelques-unes (pas toutes) des choses qui travaillent contre les autorités :

Je ne suis pas un homme vantard

Je n'ai laissé aucune empreinte

je portais un toupet

Je portais du maquillage mastic

« Ils pouvaient ajouter ou soustraire au composite une centaine de fois et ne pas arriver à une description précise ; et nous le savons tous les deux. Je suis déjà allé et reparti sur plusieurs vols aériens et je ne suis pas enfermé dans une ville obscure de l'arrière-pays. Je ne suis pas non plus un tueur psychopathe (sic). En fait, je n'ai même jamais reçu de contravention pour excès de vitesse.

Merci pour votre attention."

L'équipe de Colbert a trouvé des codes dans les cinquième et sixième lettres, y compris les nombres "717171684*", qu'ils ont déchiffrés comme "Je suis le lieutenant Robert W. Rackstraw". Rackstraw, un vétéran de la guerre du Vietnam et ancien parachutiste américain décédé en 2019, ont tous deux nié et refusé de se considérer comme le tristement célèbre skyjacker, selon le orégonien. Le FBI a enquêté - et effacé - Rackstraw à la fin des années 1970.

Une sixième lettre, postée le 28 mars 1972, de Jacksonville, Floride au Oregonien de Portland et signé "Un homme riche", disait: "Cette lettre est trop (sic) pour vous faire savoir que je ne suis pas mort mais vraiment vivant et que je viens de rentrer des Bahamas, afin que vos stupides soldats là-bas puissent arrêter de me chercher. C'est à quel point ce gouvernement est stupide. J'aime vos articles sur moi mais vous pouvez les arrêter maintenant, D.B. Cooper n'est pas réel.

«Je devais faire quelque chose avec l'expérience que mon oncle m'a apprise, alors me voici, un homme très riche. Oncle en a donné trop aux idiots du monde et pas de travail pour moi. Je devais le faire pour me soulager de ma frustration. Je veux sortir du système et j'ai trouvé un moyen de traverser le bon vieux Unk. Maintenant tu sais. Je fais le tour du monde et ils ne me trouveront jamais parce que je suis plus intelligent que les flics laquais du système et les chefs de canard boiteux. Maintenant, c'est au tour de l'oncle de pleurer et de payer l'un des siens un peu d'argent pour changer. (Et s'il vous plaît, dites aux flics laquais que D.B. Cooper n'est pas mon vrai nom).

Encore une fois, l'équipe de Colbert dit que cette lettre est codée pour dire: "Je suis le lieutenant Robert W. Rackstraw, D.B. Cooper n'est pas mon vrai nom" et "Je veux sortir du système et j'ai trouvé un moyen de détourner un avion à réaction".

Mais l'identité de Cooper et de l'auteur ou des auteurs des lettres reste officiellement un mystère. La porte-parole du FBI, Ayn Sandalo Dietrich, a déclaré au Journal de la Gazette de Reno en 2014, que les lettres ont été envoyées au laboratoire du FBI à Washington, D.C. pour analyse, mais rien n'a été trouvé : « Il n'a jamais été prouvé si le véritable pirate de l'air a écrit les lettres.

REGARDER : D.B. Cooper : Affaire classée ? sur HISTORY Vault.


Les archives révèlent que le pilote de la CIA mort était Cooper, le FBI a caché sa libération

Rien dans l'homme d'affaires qui est monté à bord de l'avion ce jour-là ne l'a distingué. Se fondant parfaitement avec ses compagnons de voyage, tout, depuis ses lunettes de soleil, sa chemise blanche et son costume sombre jusqu'à l'attaché-case noir qu'il portait, criait l'Amérique de l'entreprise.

Pourtant, au début du vol Boeing 727 de Portland, Oregon, à Seattle, Washington, « Dan Cooper » a soudainement ouvert sa valise et a montré ce qui semblait être des bâtons de dynamite. Il a exigé 200 000 $ et quatre parachutes en échange de la sécurité de ses 36 compagnons de voyage. Après avoir obtenu ce qu'il voulait à l'aéroport de Seattle, le voleur de haut vol a ordonné à l'équipage de l'emmener au Mexique.

Mais quelque part dans le nord-ouest américain, Cooper a enfilé une goulotte et, serrant l'argent, a sauté. C'était le 24 novembre 1971, et une chasse à l'homme nationale pour le casse-cou a été organisée, mais il n'a jamais été retrouvé. Finalement, seulement 5 800 $ des billets d'un dollar marqués ont été découverts en 1980, se décomposant au bord d'une rivière de l'Oregon, mais Cooper - et sa véritable identité - ont disparu à jamais, avec le reste de l'argent.

Cooper semble avoir été exposé sous le nom de Robert W. Rackstraw, 75 ans, décédé de causes naturelles en juillet.

Un dossier de décès secret du FBI, publié par un juge cette semaine, a révélé l'identité du hors-la-loi qui a été mythifié au cinéma, à la télévision et dans la chanson. Pendant 45 ans, il figurait sur la liste des personnes les plus recherchées du FBI, jusqu'à ce qu'en 2016, l'agence clôture officiellement l'affaire non résolue.

Mais les documents récemment découverts du FBI révèlent que ses agents croyaient fermement que leur principal suspect était l'ancien pilote, parachutiste et expert en explosifs de l'armée américaine Rackstraw – et qu'il était également un homme des opérations secrètes de la CIA.

"Cela résout l'un des plus grands mystères criminels de l'Amérique", a déclaré l'enquêteur, producteur et auteur Thomas J. Colbert, qui a obtenu les dossiers du bureau privé après le décès de Rackstraw et une longue bataille juridique.

« Trois sources distinctes de la communauté du renseignement nous ont dit qu'il était un pigiste de la CIA avant et après le détournement d'avion, et c'est pourquoi ils l'ont protégé.

« Les nouveaux dossiers citent les principaux enquêteurs [du FBI] qui étaient convaincus que Rackstraw pourrait être Cooper. Il s'en est tiré avec la rançon, l'a investie dans des biens, et le FBI a fermé les yeux, mentant catégoriquement et couvrant ses crimes pour éviter d'embarrasser le gouvernement.

La prétendue campagne de désinformation du bureau impliquait à la fois les médias et le Web. Colbert a signalé une entrée sur Dropzone.com, un blog pour les chercheurs de “Cooperite”, créé par l'agent du FBI NORJAK Larry Carr : “Il y a 1057 sous-fichiers dans le cas [Cooper], chacun représentant un sujet qui a fait l'objet d'une enquête . Il y a pas un seul élément de preuve vérifiable lier un sujet à l'affaire.”

Après le skyjacking, DB Cooper est entré dans le folklore populaire américain et a contribué à changer le visage des voyages dans le monde. À l'époque, il n'y avait pas de contrôle de sécurité des passagers ni de radiographie de leurs bagages. Il a inspiré plusieurs détournements d'avions contre rançon cette année-là, ce qui a déclenché les débuts du réseau de sécurité aérienne moderne.

En plus des fichiers accablants, Colbert, 62 ans, qui vit dans le comté de Ventura, en Californie, dit que son équipe d'enquêteurs bénévoles, dirigée par une douzaine d'anciens du FBI, a trouvé plus de 100 matériaux qui incriminaient Rackstraw – y compris physique, médico-légal (y compris l'ADN ), les preuves directes, testimoniales, par ouï-dire et documentaires.

Le documentariste a ensuite demandé des opinions neutres aux meilleurs experts. L'un d'eux était Joseph P. Russoniello, ancien procureur américain à deux reprises, agent du FBI et doyen de la faculté de droit de San Francisco : « J'ai examiné les documents fournis par votre équipe d'enquête et j'ai conclu que les preuves sont claires et convaincantes que Rackstraw était Cooper.”

Ces développements, révélés pour la première fois au FBI en 2015, ont apparemment déclenché la sonnette d'alarme au siège pendant l'administration Comey. Selon les e-mails et les transcriptions des agents récemment récupérés par Colbert, les cadres supérieurs du directeur ont annulé leur collaboration de 5 ans avec l'équipe et ont refusé d'accepter aucun de ses travaux. Colbert a déclaré que le bureau avait ensuite "menti" à ce sujet lors d'une nouvelle conférence en 2016, déclarant qu'ils avaient examiné les preuves, les avaient qualifiées de faibles et conclu qu'il n'y avait rien de nouveau.

L'équipe a noté que la photo de l'armée de Rackstraw de 1970, extraite d'un ancien dossier du Pentagone par les détectives, a «neuf points de correspondance» avec le croquis de Cooper et correspond au profil du FBI du pirate de l'air. Il avait également l'expertise pour fabriquer une bombe et sauter d'un avion.

Et Rackstraw avait un motif : le retrait de la compagnie aérienne est intervenu cinq mois après que le soldat de carrière ayant suivi une formation dans les forces spéciales ait été expulsé pour avoir menti sur son grade, ses médailles et son dossier scolaire – il était un décrocheur du secondaire.

Les nouvelles notes notent que le lieutenant botté a ensuite envoyé à son ancien chef une menace voilée : « Je ne peux qu'espérer que je n'utiliserai jamais l'entraînement et l'éducation que l'armée m'a donnés contre l'armée elle-même, car je serais un formidable conseiller [sic] .”

Même après le détournement d'avion, Rackstraw avait soif d'aventure et se heurtait à la loi. Il a appris aux pilotes du Shah à piloter des hélicoptères dans l'Iran pré-révolutionnaire, imprimés et remis de faux chèques aux banques, volé des voitures, des avions et du matériel de construction. divers groupes de bombardiers radicaux.

Il a même été jugé pour le meurtre de son propre beau-père - l'homme qui l'a caché après le détournement d'avion - mais a été acquitté par un jury sympathique. Rackstraw a simulé sa propre mort en 1978 en appelant à un faux accident de Mayday dans la baie de Monterey en Californie.

Des mois plus tard, le fugitif a été retrouvé (ci-dessus) et emprisonné pendant deux ans. Au total, il avait gagné plus de 30 titres criminels en utilisant de fausses identités dans cinq pays.

Rackstraw s'est marié trois fois, devenant père, grand-père et arrière-grand-père. Après avoir divorcé de sa troisième femme, il a continué à vivre avec elle dans le riche quartier de Bankers Hill à San Diego, en Californie, pendant encore 20 ans. Il possédait un magasin de bateaux, Coronado Precision Marine, et possédait un croiseur de 45 pieds, ironiquement nommé le Poverty Sucks.

Lorsqu'il a été confronté au skyjacking de Cooper peu de temps avant sa mort, Rackstraw a avoué: "Je suis probablement l'une des seules personnes à pouvoir clore l'affaire." Lorsqu'on lui a demandé directement en 1978 s'il était Cooper, Rackstraw a taquiné: "Ça aurait pu être & ça aurait pu être."

Il a parlé avec autorité en 2016 de l'argent de Cooper trouvé le long des rives du fleuve Columbia, en déclarant: "Je peux me tromper, mais je pense que c'est tout ce qui sera trouvé."

Rackstraw a même confié aux membres de sa famille qu'il était DB Cooper, affirme Colbert.

Des agents du FBI ont déclaré aux journalistes en 1971 qu'ils soupçonnaient que Cooper était mort en faisant sauter son parachute casse-cou dans un refroidissement éolien de moins 57 degrés, pour atterrir dans des bois sauvages enneigés alors qu'il portait des mocassins et un trench-coat.

Mais plusieurs témoins de la ferme, discrètement interrogés par le FBI, ont affirmé que trois complices de l'évasion (deux récemment localisés par l'équipe de Colbert) attendaient au sol avec un petit avion pour extraire Rackstraw. Et l'argent de la rançon récupéré au Columbia, neuf ans plus tard, a été planté par lui pour tromper les responsables fédéraux, ont déclaré plusieurs sources aux enquêteurs privés.

Cooper a peut-être représenté un côté plus sombre de l'Amérique que le criminel casse-cou dont l'évasion a captivé la nation.

Rackstraw a piloté des hélicoptères pour une unité de renseignement de la 1ère division de cavalerie de l'armée américaine pendant la guerre du Vietnam, où il a rencontré un agent de la CIA. Le duo a disparu ensemble pendant des « jours à la fois » lors de missions secrètes, selon LTC Ken Overturf, commandant à la retraite de Rackstraw au Vietnam en 1969.

Les archives judiciaires montrent également que, juste après son prétendu détournement d'avion en 1971, il était pilote pour Air America de la CIA au Laos. Puis, une décennie plus tard, il s'est engagé pour diriger des vols secrets lors de l'affaire Iran-Contra au Nicaragua.

Rackstraw a déclaré à un ami Facebook : « Tout ce que j'ai fait pour notre gouvernement a soulevé des questions. »

Rick Sherwood, un ancien officier du renseignement américain et code-buster de 3 tournées au Vietnam (à gauche), a été recruté en 2015 pour rejoindre l'équipe de Colbert. Il a analysé six lettres de railleries envoyées par un écrivain de Cooper aux médias, à la suite de sa disparition. Colbert a utilisé une ordonnance du tribunal pour obtenir les notes du dossier de détournement scellé du FBI.

Dans la deuxième lettre, Sherwood prétend avoir déchiffré un message codé par l'armée qui disait: "IF CATCH I AM CIA."

Dans le dernier (ci-dessous), plusieurs experts indépendants ont déclaré que Sherwood avait démasqué les aveux de vantardise de Rackstraw concernant le crime de haut vol.

Colbert pense que le FBI a « saboté » l'enquête de sept ans de son équipe parce qu'ils étaient trop près de prouver que le bureau avait de solides arguments pour poursuivre Rackstraw, mais a choisi de ne pas le faire afin de protéger ses missions de la CIA à l'étranger.

L'organisateur de l'affaire froide a déclaré: «C'était une dissimulation, et nous avons maintenant les propres dossiers du FBI pour prouver que Rackstraw était le principal suspect. Tout pointe vers lui.

« Il a été interrogé par les enquêteurs en 1978 et il a donné trois alibis différents, tous avérés faux. Mais le FBI l'a quand même laissé libre. “

Après la mort de Rackstraw, son ancien avocat, Dennis Roberts, a insisté : « Ce n'est pas DB Cooper. Pourtant, bizarrement, l'avocat a affirmé que Rackstraw était responsable d'un autre skyjack non résolu, ce qui était censé être la raison pour laquelle il n'avait jamais poursuivi quiconque l'accusant d'être Cooper. "Cela aurait signifié qu'il aurait dû admettre le deuxième détournement", a déclaré Roberts.

Les experts en transport, cependant, affirment qu'il n'y a pas d'autres vols aéroportés américains non résolus.

Une nouvelle série documentaire télévisée sur Rackstraw et les fichiers secrets du FBI est maintenant en phase de développement, explique Colbert.

Et bien que Rackstraw ait affirmé dans ses derniers jours que les allégations selon lesquelles il était DB Cooper détruisaient sa vie, il est resté timide jusqu'à la fin.

"Ils disent que je suis lui", a déclaré Rackstraw. « Si vous voulez le croire, croyez-le. »


Quelque part entre Seattle et Reno, Nevada…

Près de deux heures exactement après l'atterrissage, à 19h40, l'avion quitte la piste de l'aéroport de Seattle-Tacoma et reprendra son envol. Cooper était accompagné du pilote, du copilote, d'un autre agent de bord et d'un mécanicien navigant.

À l'insu de Cooper, deux avions de chasse F-106 ont été dépêchés de la base aérienne McChord voisine. L'un prendrait une altitude plus élevée tandis que l'autre volerait en dessous. Les deux resteraient hors de vue de Cooper. Plusieurs autres avions suivraient également l'avion détourné.

Cooper mettrait son plan à exécution presque immédiatement après le décollage. Il demanderait à l'hôtesse de l'air de se rendre dans le cockpit et de rejoindre les trois autres membres d'équipage. Elle fit ce qu'il lui avait demandé. Cependant, alors qu'elle s'y rendait, elle a vu Cooper attacher quelque chose autour de sa taille.

Peu de temps après, peu après 20 heures, les membres d'équipage dans le cockpit remarquent que le voyant s'allume. Il y avait un problème avec la pression d'air dans la cabine. Ils offriraient de l'aide, ce qui fut catégoriquement refusé. Ensuite, le changement de pression d'air a suggéré que l'une des portes était ouverte.

Au moment où l'avion a atterri à Reno à 22h15, comme convenu précédemment, il était évident que Cooper n'était plus à bord de l'avion. Ni l'argent, ni deux des parachutes.

Sur les cinq avions qui suivaient l'avion de ligne, aucun des pilotes n'aurait signalé avoir été témoin d'un quelconque type de déploiement du Boeing. Où était Cooper et quand il a choisi de quitter l'avion était un mystère.


D.B. Cooper Letter offre un indice codé surprenant qui pourrait révéler Skyjacker

« Messieurs, je savais depuis le début que je ne serais pas pris », commence la lettre.

Cachet de la poste le 11 décembre 1971, il était signé « D.B. Cooper », le nom que la presse avait donné au criminel inconnu qui, moins d'un mois avant que la missive n'atterrisse dans plusieurs bureaux de journaux, avait audacieusement repris le vol 305 de Northwest Orient au départ de Portland. Le skyjacker a été parachuté du Boeing 727 avec une rançon de 200 000 $ et a disparu. L'homme mystérieux est rapidement devenu une légende, le sujet de chansons folkloriques, de livres et d'un film à succès hollywoodien.

Aujourd'hui, plus de 45 ans après le crime, des enquêteurs indépendants pensent avoir attrapé D.B. Tonnelier. C'est-à-dire qu'ils croient avoir identifié qui il est vraiment - grâce à cette lettre de raillerie.

Si seulement ils pouvaient intéresser le FBI.

L'équipe d'enquête privée de 40 membres a conclu il y a longtemps que le célèbre skyjacker est l'ancien parachutiste de l'armée américaine Robert W. Rackstraw, un vétéran décoré de la guerre du Vietnam qui a maintenant 74 ans et vit dans la région de San Diego. Mais le FBI, qui a enquêté sur Rackstraw à la fin des années 70, s'est peu intéressé aux volumineuses preuves circonstancielles avancées par le groupe.

Le documentariste Thomas J. Colbert, qui dirige l'équipe d'enquête de Cooper, est convaincu que le FBI refuse de poursuivre Rackstraw à cette date tardive, car il devrait admettre qu'un groupe de détectives bénévoles à temps partiel avait résolu une affaire que le bureau ne pouvait pas.

"Ce n'est pas qu'ils soient préoccupés par un cas circonstanciel", dit Colbert. "Il s'agit évidemment d'embarras et de honte."

Le FBI, de son côté, propose un autre bilan. Après avoir examiné des centaines de suspects pendant quatre décennies, il a décidé de fermer officiellement le D.B. Cooper en juillet 2016 "parce qu'il n'y a rien de nouveau là-bas", a déclaré à l'époque l'agent spécial en charge Frank Montoya, Jr..

Dix-huit mois plus tard, il y a quelque chose de nouveau. Colbert pense qu'un membre de son équipe a cassé un code crypté intelligent du skyjacker qui est intégré dans cette lettre du 11 décembre 1971.

Le FBI ne mord toujours pas – il ne répond même plus à Colbert, ou n'offre à la presse rien d'autre qu'un passe-partout de relations publiques pour être ouvert à de nouvelles preuves tangibles. Donc, dit Colbert, "nous avançons sans eux."

Colbert est convaincu qu'il a la bonne personne. Le producteur de télévision et ancien rédacteur en chef de « Hard Copy » a passé près d'une décennie à creuser dans le passé de Rackstraw. Lui et son équipe d'officiers de police à la retraite ont interrogé les membres de la famille de leur suspect, d'anciens collègues, des amis et des commandants militaires. Le portrait qui a émergé de Rackstraw est celui d'un escroc et sociopathe talentueux, charismatique, violent – ​​et qui a de nombreux liens possibles avec le détournement de l'Orient du Nord-Ouest.

Colbert a rassemblé ses preuves dans un livre de 2016, "Le dernier maître hors-la-loi". Il a produit un documentaire sur History Channel sur son enquête, "D.B. Cooper : Affaire classée ? et travaille sur un autre. (Rackstraw, qui n'a pas répondu aux appels téléphoniques pour cet article, a menacé de poursuivre Colbert, mais ne l'a pas fait jusqu'à présent.) Colbert, en riant, admet qu'il est devenu obsédé par l'affaire Cooper, poursuivant l'enquête bien plus longtemps que il a jamais planifié. Une partie du travail de son équipe est disponible sur DBCooper.com.

Journaliste vétéran Bruce Smith, auteur de « D.B. Cooper and the FBI: A Case Study of America's Only Unsolved Skyjacking », déclare que les reportages et les recherches de Colbert sont impressionnants, mais il craint que le producteur de télévision ne se soit trop concentré sur Rackstraw, ce qui l'a conduit à « adapter les faits » à sa théorie plutôt que de suivre les preuves avec un esprit ouvert.

Le cas de Colbert contre Rackstraw, par exemple, dépend du fait que le skyjacker porte un toupet et un maquillage épais pour le faire paraître plus vieux, ce qui n'a pas été établi. (Rackstraw avait 28 ans en 1971, les fameuses affiches de recherche de DB Cooper montrent un homme d'âge moyen.) Tina Mucklow, l'hôtesse de l'air qui s'est assise à côté de Cooper pendant des heures pendant le vol 305, n'a pas choisi Rackstraw dans une série de photos d'identité. quelques années plus tard. Colbert insiste sur le fait que Mucklow, timide pour la presse, souffre de pertes de mémoire liées au stress post-traumatique.

Mais maintenant, Colbert est tombé sur peut-être l'élément de preuve le plus intéressant - et le plus révélateur - à ce jour : la lettre du 11 décembre 1971, que le FBI a publiée en novembre dernier après une demande de la Freedom of Information Act de l'équipe de Colbert.

Dans le mois qui a suivi le skyjacking, une poignée de lettres de « D.B. Cooper » ont été envoyés à divers journaux (dont The Oregonian). Les enquêteurs du FBI avaient tendance à considérer les notes comme des canulars, mais la lettre du 11 décembre – qui a été envoyée au New York Times, au Los Angeles Times, au Seattle Times et au Washington Post – était différente.

Les agents ont saisi chaque copie. "Ils se sont présentés aux bureaux (des journaux) et ont dit, essentiellement," Faites votre devoir et remettez-les-nous "", a déclaré Colbert. « Et les journaux l'ont fait. C'était une autre époque. »

Cette lettre, notait un rapport de cas interne du FBI de décembre 1971, "a quelque peu excité le Bureau".

La raison : la lettre offrait des détails sur l'affaire du détournement d'avion de Northwest Airlines qui n'avaient pas fait l'objet d'articles de presse, comme le fait que le FBI n'était pas en mesure de glaner des empreintes digitales utilisables dans l'avion.

Les agents ont soigneusement examiné la lettre du 11 décembre : les affirmations de l'écrivain selon lesquelles il portait un toupet et un "maquillage en mastic" et "n'ont laissé aucune empreinte digitale", ainsi que l'aveu de ressentir "de la haine, de l'agitation, de la faim et plus de haine". (Colbert dit que cette "haine" était la colère de Rackstraw d'avoir été expulsé de l'armée pour mensonge et autres transgressions.)

Ensuite, il y a les chaînes de chiffres et de lettres apparemment aléatoires au bas de la page. Les enquêteurs du bureau ne savaient pas quoi en penser. Dans une note de service interne du 15 décembre 1971, le laboratoire du FBI a écrit à propos de l'une des séquences : "La signification du nombre '717171634*', apparaissant à côté du nombre de copies dans le coin inférieur gauche du recto de la lettre , reste inconnu.

Il est resté inconnu pendant 46 ans - jusqu'à, très probablement, il y a un mois.

Rick Sherwood, un membre relativement nouveau de l'équipe de Colbert, a compris cela et les autres combinaisons de chiffres/lettres impairs de la lettre.

Sherwood a servi dans l'Agence de sécurité de l'armée, la tenue d'élite de l'armée pour le renseignement des signaux, pendant la guerre du Vietnam. Il décrit la formation comme « l'équivalent de deux années de collège en 16 semaines. C'était dur. »

Rackstraw a brièvement servi comme pilote d'hélicoptère dans l'ASA en même temps que Sherwood était avec l'unité, bien que Sherwood dise qu'il ne le connaissait pas.

Après que le FBI a publié la lettre du 11 décembre 1971, en novembre dernier, Sherwood a commencé à étudier les chiffres possibles, en utilisant sa formation de décryptage de code ASA pour rechercher des liens vers Rackstraw. Il lui a fallu environ deux semaines pour comprendre le code, avec le moment initial de l'ampoule lorsqu'il a simplement ajouté tous les chiffres.

Surgir de ce qui semble être un méli-mélo de chiffres et de lettres sans rapport étaient les unités militaires vietnamiennes de Rackstraw : la 371e unité de recherche radio et la 11e compagnie de soutien général, ainsi que l'agence de sécurité de l'armée.

Ce n'était pas un code sophistiqué, mais Sherwood n'était pas surpris que le FBI ne puisse pas le déchiffrer au début des années 1970, "parce que cela n'aurait eu aucun sens pour eux. Pour que le FBI le fasse, il faudrait qu'il en sache beaucoup sur l'individu. J'essayais de relier les chiffres et les lettres à lui.

Sherwood aurait-il pu créer accidentellement cette solution au code parce qu'il essayait de trouver une connexion à Rackstraw ?

"Ce n'est pas impossible", dit Sherwood. « Mais quelles sont les chances que ces chiffres s'additionnent ? Astronomique. Un million contre un. Rackstraw ne pensait pas que quiconque serait capable de le casser.

(Sherwood a expliqué à The Oregonian le processus de décryptage qu'il a utilisé, étant entendu que les détails ne seraient pas inclus dans cet article, car ils constituent un élément clé du deuxième documentaire de D.B. Cooper sur lequel Colbert travaille.)

Colbert considère la lettre du 11 décembre 1971 comme la cerise sur le gâteau de son enquête de plusieurs années, et il n'est pas seul. Jack Schafer, professeur de sciences criminelles à la Western Illinois University, psychologue et ancien agent du FBI, a trouvé que le travail de rupture de code de Sherwood était de premier ordre.

« Comme ceux-ci sont en corrélation avec les identifiants de la vie de Rackstraw (dans l'armée), je suis convaincu que cette lettre a été écrite par D.B. Cooper », a-t-il déclaré à Colbert dans un e-mail. "C'est votre preuve la plus solide le liant au pirate de l'air."

Rackstraw lui-même, il faut le souligner, a souvent refusé d'exclure qu'il soit le légendaire skyjacker. Il s'est vanté à la fin des années 1970 que, compte tenu de ses compétences, il devrait figurer sur la liste des suspects du FBI. "Je ne me rabaisserais pas, ou une personne comme moi", a-t-il déclaré. Lorsqu'un journaliste lui a demandé à bout portant s'il était D.B. Cooper, il a répondu :

"Aurait pu être. Aurait pu être. Je ne peux pas m'engager sur quelque chose comme ça.

Toutes ces années plus tard, il joue toujours le teaser.

"Ils disent que je suis lui", a déclaré Rackstraw à un journaliste californien l'automne dernier. « Si vous voulez le croire, croyez-le. »

Tom Colbert parie que les téléspectateurs de son documentaire en cours le croiront. Puisque le FBI ne semble pas avoir intérêt à relancer son D.B. Cooper enquête, Colbert va s'appuyer sur le tribunal de l'opinion publique plutôt que sur un tribunal pour donner un certain sens de la justice dans l'affaire.

Il s'avère que sa proie veut apparemment faire de même. En conséquence, les versions des événements de Rackstraw et de Colbert pourraient en fait finir par s'aligner.

Rackstraw a déclaré l'année dernière qu'il coopérait avec des producteurs de films, qu'il a refusé de nommer mais qui, semble-t-il, ne s'intéressent à son histoire que si elle l'inclut en train de sauter d'un avion de ligne commercial du nord-ouest de l'Orient en novembre 1971. Dit Rackstraw :


Des preuves codées surprenantes bouleversent le D.B. Cas de tonnelier

OREGONIEN par Douglas Perry 3 janvier 2018

« Messieurs, je savais depuis le début que je ne serais pas pris », commence la lettre.

Cachet de la poste le 11 décembre 1971, il était signé « D.B. Cooper », le nom que la presse avait donné au criminel inconnu qui, moins d'un mois avant que la missive n'atterrisse dans plusieurs bureaux de journaux, avait audacieusement repris le vol 305 de Northwest Orient au départ de Portland. Le skyjacker a été parachuté du Boeing 727 avec 200 000 $ de rançon – et a disparu. L'homme mystérieux est rapidement devenu une légende, le sujet de chansons folkloriques, de livres et plus tard d'un film hollywoodien.

Maintenant plus de 45 ans après le crime, un groupe de travail d'enquêteurs indépendants, ironiquement dirigé par d'anciens agents du FBI, pense avoir attrapé D.B. Tonnelier. C'est-à-dire qu'ils croient avoir identifié qui il est vraiment grâce à la lettre de raillerie.

Si seulement ils pouvaient intéresser le Bureau.

L'équipe de 40 membres responsable de ce développement majeur a conclu il y a longtemps que le célèbre skyjacker est l'ancien parachutiste de l'armée américaine Robert W. Rackstraw Sr., un vétéran décoré de la guerre du Vietnam et quadruple criminel qui a maintenant 74 ans et vit dans la région de San Diego. Mais le FBI, qui a enquêté et innocenté Rackstraw à la fin des années 70, s'est peu intéressé aux volumineuses preuves circonstancielles avancées par le groupe.

Le documentariste Thomas J. Colbert, qui a mis en place l'équipe, est convaincu que le Bureau refuse de poursuivre Rackstraw à nouveau parce qu'il devrait admettre qu'un groupe de détectives bénévoles à temps partiel avait résolu une affaire qu'il ne pouvait pas.

"Ce n'est pas qu'ils soient préoccupés par un cas circonstanciel", dit Colbert. "C'est une question d'embarras et de honte."

Le FBI, de son côté, propose un autre bilan. Après avoir examiné des centaines de suspects pendant quatre décennies, il a décidé de fermer officiellement le D.B. Cooper en juillet 2016 « parce qu'il n'y a rien de nouveau là-bas », a déclaré à l'époque l'agent spécial en charge de Seattle, Frank Montoya, Jr..

Colbert a déclaré que l'annonce surprise de Montoya annulait instantanément un e-mail du siège du FBI (ci-dessous) qui promettait la coopération du Bureau - quelque chose sur lequel Colbert et son épouse, Dawna, comptaient depuis 2012. Cela laissait également à leur équipe plus de 100 éléments de preuve, dont l'ADN, la semaine où ils devaient tout remettre.

"Peu importe les cinq chiffres que nous avons investis dans les polygraphes, le travail de laboratoire médico-légal, la sécurité armée et la surveillance", a ajouté l'organisateur.

Colberts’ accord de collaboration original avec le siège du FBI

Aujourd'hui, dix-huit mois après le barrage routier, il y a quelque chose de nouveau : Colbert pense qu'un membre de son équipe a cassé un code crypté intelligent du skyjacker qui était intégré dans cette lettre du 11 décembre.

Le Bureau ne mord toujours pas – il ne répond même plus à Colbert ou à son avocat, ni ne propose à la presse autre chose que le passe-partout des relations publiques pour être ouvert à de nouvelles preuves tangibles. Colbert a donc décidé que son équipe "avance sans eux".

Lui et Dawna prennent généralement deux à trois ans pour développer et commercialiser une histoire de crime. Mais lorsque le gouvernement fédéral a claqué la porte à ses volontaires, les Colbert ont pris la décision de faire tout ce qu'il fallait pour découvrir la vérité. In the ensuing seven years, meanwhile, their two children have gone from grade school to college.

The portrait that’s emerged of Rackstraw is that of a conman and sociopath who is talented, charismatic, ruthless, violent – and has a lot of confirmed links to the Northwest Orient skyjacking.

Colbert collected the team’s evidence into a 2016 book, “The Last Master Outlaw,” which has won three national awards for true crime. He’s co-produced a 2016 History Channel documentary on the investigation, “D.B. Cooper: Case Closed?” and is planning a sequel. And in between, the part-time police trainer has shared the lessons learned while blending old gumshoe methodologies with the latest law enforcement technology.

Now Colbert has come upon perhaps the most interesting — and most revealing — piece of evidence yet: the Dec. 11 letter, which the FBI released last November after a Freedom of Information Act suit by the team’s lawyer, Mark Zaid.

In the month following the skyjacking, a handful of envelopes from a “Cooper” author were sent to various newspapers (including The Oregonian). The FBI’s investigators downplayed the letters as hoaxes, but the typed Dec. 11 note — copied and sent to The New York Times, Los Angeles Times, Seattle Times and Washington Post — was different.

Agents immediately seized all four. “They showed up at the (newspaper) offices and said, essentially, ‘Be a good citizen and hand them over,’” Colbert says. “And the newspapers did. C'était une autre époque. »

This letter, noted one FBI report from December 1971, “had the Bureau somewhat excited.” The reason: it offered up exclusive details in the Northwest Airlines case that weren’t ever released.

Witnesses on board the aircraft discreetly told agents the suspect appeared to be wearing “a toupee” and “putty makeup.” A forensic search of the airliner also revealed he “left no fingerprints” of value in the back of the plane.

The typing Cooper also wrote he had feelings of “hate, turmoil, hunger and more hate.” Colbert believes this was Rackstraw telegraphing his anger after being booted from his military career for lying and other transgressions, five months earlier.

Then there are the seemingly random strings of numbers and alphabet letters at the bottom of the page. The Bureau’s investigators didn’t know what to make of them. In a Dec. 15, 1971, internal memo, the FBI laboratory wrote of one of the sequences: “The significance of the number ‘717171634*’, appearing next to copy count in the left corner, remains unknown.”

It remained unknown for 46 years — until a month ago.

Rick Sherwood, a relatively new member of Colbert’s team, has made sense of it and the other odd number/letter combinations in the note.

Sherwood served in the Army Security Agency (ASA), the military’s elite signals-intelligence outfit (like the NSA), during the Vietnam War. He describes the code training as “the equivalent of two years of college in 16 weeks. It was tough.”

Rackstraw briefly served as a chopper pilot in the ASA at the same time Sherwood was with the ground flight-control unit, though Sherwood said he didn’t know him.

After the FBI released the Dec. 11 letter, Sherwood began studying the possible cyphers in it, using his training to search for links to Rackstraw. It took him about two weeks to figure out the code and get his initial light-bulb moment.

Surfacing out of what appears to be a mishmash of unrelated numbers and letters were Rackstraw’s three Vietnam military units: the 371st Radio Research Unit and the 11th General Support Company, as well as the Army Security Agency. The two that were classified were even separated by a “Top Secret” rebuke.

Sherwood wasn’t surprised the FBI couldn’t crack it in the early 1970s “because it would have made no sense to them. For the agents to do it, they’d have to know a lot about the individual and our units.” (Rackstraw wasn’t identified as a “person of interest” until 1978, and his two secret programs remained that way until the late 1980s.)

Could Sherwood have accidentally created this solution to the code because he was trying to find a connection to Rackstraw?

“It’s not impossible,” the analyst says. “But what are the odds that these digits would add up to these three Rackstraw units? Astronomical. A million to one. Rackstraw didn’t think anyone would be able to break it.”

Sherwood walked The Oregonian through the methodical code-breaking process he used, with the understanding that the details wouldn’t be included in this article since they’re a key part of the second D.B. Cooper documentary Colbert is planning.

The show developer considers the Dec. 11 letter the cherry on the top of his years-long investigation, and he’s not alone. Western Illinois University criminal-science professor Jack Schafer, also a psychologist and former FBI agent, found Sherwood’s code-breaking work to be first-rate.

“Since these correlate with identifiers in Rackstraw’s (Army) life, I’m convinced this letter was written by D.B. Cooper,” he told Colbert in an email. “This is your strongest piece of evidence linking him to the hijacker.”

Lieutenant-Colonel Ken Overturf (ret.) was Rackstraw’s commander in his covert ASA chopper unit. He also reviewed Sherwood’s code-breaking, verified his methods in their old Army cryptography manual, then confirmed in Pentagon records that Rackstraw did indeed get this same training in 1968. Overturf’s take on all the developments:

“I’m confident that [Sherwood’s decryption work] can be validated via military historical intelligence research. I also do not believe that anyone else in the U.S. Army at that time could possibly fit the profile of these three units. The investigative path leads directly back to Rackstraw.”

Professor Jack Schafer LTC Ken Overturf (ret.)

Rackstraw himself, it should be mentioned, often has refused to rule out that he is the legendary skyjacker. He boasted back in the late 1970s that, given his skill set, he should be on the FBI’s list of suspects: “I wouldn’t discount myself, or a person like myself.”

When the TV reporter asked him point-blank if he was D.B. Cooper, he responded: “Coulda’ been. Coulda’ been. I can’t commit myself on something like that.”

All these years later he’s still playing the tease.

“They say that I’m him,” Rackstraw told a California reporter last fall. “If you want to believe it, believe it.”

Colbert is betting that viewers of his in-the-works documentary will believe it. Since the FBI doesn’t appear to have any interest in relaunching its D.B. Cooper investigation, he and his team are going to rely on the court of public opinion, rather than a court of law, to provide some sense of justice in the case.

His quarry, it turns out, apparently wants to do the same. As a result, Rackstraw’s and Colbert’s versions of events actually might end up aligning.

Rackstraw said last year that he was cooperating with film producers, who he refused to name but who it seems are only interested in his story if it includes him jumping out of a Northwest Orient commercial airliner in November 1971. Said Rackstraw: “They’re paying me to tell the story they want to hear.”

When asked how much Hollywood was forking over, Rackstraw claimed 40-million dollars. Remember, however, that the fanciful figure is coming from a convicted con artist.


D.B. Cooper letter, newly released by FBI, offers startling coded clue that might reveal skyjacker

“Sirs, I knew from the start that I wouldn’t be caught,” the letter begins.

Postmarked Dec. 11, 1971, it was signed, “D.B. Cooper,” the name the press had given to the unknown criminal who, less than a month before the missive landed at several newspaper offices, had audaciously taken over Northwest Orient Flight 305 out of Portland. The skyjacker parachuted from the Boeing 727 with $200,000 in ransom -- and disappeared. The mystery man quickly became a legend, the subject of folk songs, books and a hit Hollywood movie.

Now, more than 45 years after the crime, independent investigators believe they’ve caught D.B. Cooper. That is, they believe they’ve identified who he really is -- thanks to that taunting letter.

If only they could get the FBI interested.

Courtesy Thomas J. Colbert

The 40-member private investigative outfit concluded long ago that the famed skyjacker is former U.S. Army paratrooper Robert W. Rackstraw, a decorated Vietnam War veteran who’s now 74 and lives in the San Diego area. But the FBI, which investigated Rackstraw in the late ’70s, has taken little interest in the voluminous circumstantial evidence put forward by the group.

Documentary filmmaker Thomas J. Colbert, who leads the Cooper investigative team, is convinced the FBI refuses to pursue Rackstraw again at this late date because it would have to admit that a bunch of part-time, volunteer sleuths had cracked a case that the bureau couldn’t.

“It’s not that they’re concerned about a circumstantial case,” Colbert says. “This is obviously about embarrassment and shame.”

The FBI, for its part, offers a different assessment. After considering hundreds of suspects over four decades, it decided to officially close the unsolved D.B. Cooper case in July 2016 "because there isn't anything new out there," Special Agent in Charge Frank Montoya, Jr., said at the time.

Eighteen months later, there’s something new. Colbert believes a member of his team has broken a clever encrypted code from the skyjacker that’s embedded in that Dec. 11, 1971, letter.

Flight 305 on the ground in Seattle after being hijacked in Nov. 1971. (AP)

The FBI still isn’t biting -- it isn’t even responding to Colbert anymore, or offering the press anything but public-relations boilerplate about being open to new hard evidence. So, Colbert says, “we’re moving ahead without them.”

Colbert is convinced he has the right man. The TV producer and former “Hard Copy” story editor has spent nearly a decade digging into Rackstraw’s past. He and his team of retired law-enforcement officers have interviewed their suspect’s family members, former colleagues, friends and military commanders. The portrait that’s emerged of Rackstraw is that of a conman and sociopath who’s talented, charismatic, violent -- and has a lot of possible links to the Northwest Orient skyjacking.

Colbert collected his evidence into a 2016 book, "The Last Master Outlaw." He's produced a History Channel documentary about his investigation, "D.B. Cooper: Case Closed?" and is working on another. (Rackstraw, who did not respond to phone calls for this article, has threatened to sue Colbert, but so far has not done so.) Colbert, with a laugh, admits he's become obsessed with the Cooper case, continuing the investigation far longer than he ever planned. Some of his team's work is available at DBCooper.com.

Veteran journalist Bruce Smith, author of "D.B. Cooper and the FBI: A Case Study of America's Only Unsolved Skyjacking," says Colbert's reporting and research are impressive, but he worries that the TV producer became too focused on Rackstraw, leading him to "fit the facts" to his theory rather than following the evidence with an open mind.

Colbert’s case against Rackstraw, for example, is dependent on the skyjacker wearing a toupee and heavy makeup to make him look older, something that hasn’t been established. (Rackstraw was 28 in 1971 the well-known wanted posters of D.B. Cooper show a middle-aged man.) Tina Mucklow, the flight attendant who sat next to Cooper for hours during Flight 305, did not pick out Rackstraw from a series of mugshots some years later. Colbert insists the press-shy Mucklow suffers from memory loss related to post-traumatic stress.

But now Colbert has come upon perhaps the most interesting -- and most revealing -- piece of evidence yet: the Dec. 11, 1971, letter, which the FBI released last November after a Freedom of Information Act request by Colbert’s team.


D.B. Cooper: Investigators Claim They’ve Discovered Skyjacker’s Identity

D.B. Cooper jumped out of a plane with $200,000 cash in 1971 – and he's never been found.

A team of former FBI investigators is claiming to have proof of the real identity of D.B. Cooper, the notorious airplane hijacker who has remained at large since he parachuted out of a Seattle-bound plane with $200,000 in November 1971. According to filmmaker and author Thomas Colbert &ndash who has led the independent investigation into the cold case for the last seven years &ndash the real Cooper is a 74-year-old Vietnam veteran named Robert Rackstraw. And the proof is hidden in a series of letters allegedly written by Cooper in the months after the hijacking and his disappearance.

Rackstraw &ndash a former Special Forces paratrooper, explosives expert and pilot with about 22 different aliases &ndash was once a person of interest in the case, but was eliminated as a suspect by the FBI in 1979. His elimination was controversial amongst the investigating agents, and he remained, for many, the most viable suspect in what remains the only unsolved case of air piracy in the United States. In 2016, the FBI announced they were ending their investigation into the case.

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&ldquoThis has been a cover up, they’re stonewalling,” Colbert told the Seattle Post-Intelligencer. He believes that the FBI protected Rackstraw because he was involved in numerous classified units during the war and may have worked for the CIA. “This is an old fashioned scandal,” he said. (A rep for FBI&rsquos Seattle field office told Pierre roulante that they have received “an immense number” of tips over the years, but “none to date have resulted in a definitive identification of the hijacker.” They did not respond to a request for comment on whether the FBI stonewalled an investigation into Rackstraw.)

Colbert and his 40-person team, many of whom are former federal agents, say D.B. Cooper&rsquos identity has been in the FBI&rsquos file all along, hidden in a series of letters sent to various newspapers in the months after the hijacking. While the first four letters had been made public, the FBI kept a fifth and sixth letter under wraps, until Colbert successfully sued for the Cooper case file under the Freedom of Information Act (FOIA). Colbert claims both letters contain coded messages that point directly at Rackstraw. Selon le Post-Intelligencer, the newspaper contacted Rackstraw &ndash who is currently living in San Diego &ndash last November. They wrote that he did not confirm or deny anything, telling the reporter to “verify Colbert’s facts.”

Rick Sherwood &ndash a former member of the Army Security Agency, which decoded signals during the Vietnam War &ndash cracked the codes. Rackstraw served under Sherwood in two classified units, and Sherwood was familiar with his writing style having deciphered some of his earlier messages. When he saw the fifth and sixth typewritten letters, he immediately thought the &ldquoodd letter and number combinations&rdquo were indicative of the type of coded message that Rackstraw would send. Selon le Post-Intelligencer, Sherwood spent weeks working on the solution, which allegedly referred to three specialized army units that just one soldier had served in.

“He was the only man in the whole American Army with those three units,” Colbert told Seattle PI. “And we know it’s (Robert) Rackstraw.”

As far as Colbert was concerned, the case had already been closed in February, he and his team briefly made headlines when they released Sherwood&rsquos analysis of the fifth letter, and officially fingered Rackstraw as D.B. Cooper. But the sixth letter, sent to Portland&rsquos Oregonian newspaper in March 1972, turned out to be even more damning &ndash &ldquothe icing on the cake,&rdquo as Colbert put it.

&ldquoI read it two or three times and said, &lsquoThis is Rackstraw, this is what he does,&rsquo&rdquo Sherwood told The New York Daily News. &ldquoI noticed he kept on repeating words in his sentences and thought he had a code in there somewhere. He was taunting like he normally does and I thought his name was going to be in it and sure enough the numbers added up perfectly.&rdquo

This letter, however, does not have any fingerprints or watermarks, and the FBI was never able to confirm a genuine connection to the previous Cooper letters, which limits its evidentiary value. Which is a bummer, because according to Colbert and Sherwood, it contains a coded confession and the hijacker&rsquos real identity.

Using codes that only Rackstraw would have known, Sherwood honed in on two sentences for analysis. The first sentence, “I want out of the system and saw a way through good ole Unk,” was decoded to, “I want out of the system and saw a way by skyjacking a jet plane.” And the second sentence, “And please tell the lackey cops D.B. Cooper is not my real name,&rdquo was decoded to “I am 1st Lt. Robert Rackstraw, D.B. Cooper is not my real name.”

Over the course of their 45-year investigation, the FBI considered over a thousand &ldquoserious suspects,&rdquo but nothing more than circumstantial evidence ever implicated any of them. The last &ldquonew&rdquo suspect to be linked to the case was the fictional character of Don Draper, from AMC&rsquos Mad Men. For years, fans speculated that Draper would turn out to be D.B. Cooper, a theory that never came to fruition.

It&rsquos unclear whether the FBI will reopen the case based on Sherwood&rsquos analysis of letters they&rsquove had for over four decades. Back in 2016, upon announcing the end of their investigation, the agency would only commit to reviewing new evidence related to the four parachutes and the money that disappeared along with the mysterious hijacker. But as far as Colbert is concerned, this cold case is officially closed.

&ldquoWe now have him saying, &lsquoI am Cooper,&rsquo&rdquo Colbert told Seattle PI. &ldquoRackstraw is a narcissistic sociopath who never thought he would be caught. He was trying to prove that he was smarter than anyone else. But he couldn&rsquot fight 1500 years of brainpower on our team. We beat him. I didn&rsquot expect it, but it&rsquos the icing.&rdquo

UPDATE: This article has been updated to include a response from the FBI.


A murder, explosives and forgery

According to Colbert, Rackstraw served seven years in the Army, earning medals in Vietnam before he was forced out in 1971 due to misconduct.

He was a helicopter pilot trained in parachute drops and psychological operations. That background did not place Rackstraw onto the FBI’s list.

Ed Cooper parachuting at Apache Junction, circa 1965. (Photo: Courtesy of Tom Colbert)

But in 1975, somebody broke into an armory at Rackstraw’s former military base in California and stole explosives. FBI agents reportedly viewed the former soldier as a person of interest. No arrest was made.

In 1977, Rackstraw’s stepfather disappeared in Stockton, California. Arrest warrants were issued alleging Rackstraw forged the missing man’s name on checks. Separate charges were filed for shipping explosives to a fellow Vietnam veteran.

While awaiting trial, Rackstraw vanished.

Two Stockton detectives realized he not only resembled FBI sketches of D.B. Cooper, but had a skill set for skyjacking. They tipped off an FBI agent. A file was opened.

In 1978, the fugitive was traced to Iran, where he was training pilots for the shah. Just as Rackstraw was returned to the United States, his stepfather’s body was uncovered from a shallow grave, two bullets to the head.

Rackstraw testified during his murder trial, “I didn’t kill my father, but I swear to God that I’ll find out who did …”

He was acquitted, but faced other charges when he disappeared again. This time, while flying a rental plane over Monterey Bay, Rackstraw issued a mayday call and announced he was ditching the aircraft. No wreckage or body was found.

Rackstraw was rearrested a few months later. Media reported the captured fugitive might be linked to the 1971 skyjacking.

And this is where an Arizona connection emerges.


DB Cooper identified? Publisher says mystery hijacker was ex-paratrooper from Michigan

More than 45 years after a mysterious plane hijacker made off with $200,000 in ransom money, disappearing into the night sky, a publishing company believes it has finally identified the man who eluded authorities for so long.

At a news conference on Thursday, Michigan publisher Principia Media said the hijacker, known as D.B. Cooper, was former military paratrooper and intelligence operative Walter R. Reca. The company said it worked with Reca's best friend, Carl Laurin, in compiling the evidence.

While the publisher did not disclose whether Reca was still alive, an obituary online lists a man with the identical name who lived in Oscada, Mich., as having died in 2014 at the age of 80.

An FBI sketch of D.B. Cooper and Walter Reca during a rare visit home in 1984 during his clandestine years working in the Middle East. (FBI/Photo courtesy of Principia Media)

"Evidence, including almost-daily discussions over a 14-year period and 3+ hours of audio recordings featuring the skyjacker, was compiled by Reca’s best friend. It was then analyzed by a Certified Fraud Examiner and forensic linguist," the publisher said in a news release. "The audio recordings, created in 2008, include Reca discussing skyjacking details that were not known to the public prior to the FBI’s information release in 2015."

The publishing company worked with Laurin for the memoir "D.B. Cooper & Me: A Criminal, A Spy, My Best Friend.”

Vern Jones, CEO of Principia, talked about recordings that Laurin claimed were actual recordings of Reca speaking about the heist. Jones, a self-proclaimed skeptic at the start of the investigation, said that the evidence was “overwhelming.”

"D.B. Cooper &amp Me: A Criminal, A Spy, My Best Friend", which claims Cooper was actually Walter "Walt" Reca from Michigan.

“We listened in Walter’s own words. We heard him talk about his motivations for the hijacking. (He) talked about the jump itself, what happened in the plane. Where he landed. How he got home -- and most importantly, why he wasn’t caught.”

Jones played one of the audio clips that described how Reca supposedly snuck the ransom note on the plane.

“Now where did you carry your note?” Laurin can be heard asking. “The inside pockets of the suit,” Reca replied. Laurin then asks what the note was about, to which Reca abruptly replies “I can’t remember right there, this is a hijack and I’ve got explosives.”

Water Reca as seen in Detroit in the mid-1970s. (Photo courtesy of Lisa Story.)

The rest of the audio clip describes the moments inside the plane when Reca was preparing to jump.

In addition to the tapes, Jones said they reviewed letters, official documents, photos and even a typed confession, all of which seem to corroborate Laurin’s theory that “Walter Reca is the real D.B. Cooper.”

Jones also seemed to hint that the discrepancies between Principia’s investigation and the FBI’s investigation might not have been accidental. “The hijacking,” he said “was just the beginning of the story.”

D.B. Cooper mystery solved?

A group of cold case detectives in the Pacific Northwest have allegedly discovered D.B. Cooper's parachute strap and possible location of the missing money

He detailed a supposed meeting between Reca and “two men in hard hats” two months after the heist where he was asked by these two unknown men if he was prepared to go to “prison.” Reca was reportedly hired by them, though it is unclear if the two men Jones talked about were FBI agents.

Laurin himself spoke at the press conference and described Reca as a daredevil “who always wanted to be in the CIA.”

“I always got the feeling that when he jumped with our team, the Michigan parachute team, it was a means of survival, not really for the thrill,” Laurin said. “He was looking for something far beyond that.”

A flier for a Michigan Parachute Team event. The MPC was a group of young men who performed daredevil parachuting stunts. (Photo courtesy of Principia Media.)

Laurin said he always suspected Reca was D.B. Cooper.

A photo of the Michigan Parachute Team reunion in 2000. Bottom row (L to R): Carl Laurin, Walt Reca, Willard Top row (L to R): Hank Lussier, Bill Parker, Mike Lussier and Art Lussier. (Photo courtesy of Principia Media)

In 1971, on the night before Thanksgiving, a man calling himself Dan Cooper, wearing a black tie and a suit, boarded a Seattle-bound Boeing 727 in Oregon and told a flight attendant he had a bomb in a briefcase. He gave her a note demanding money. After the plane landed, he released the 36 passengers in exchange for $200,000 in ransom and parachutes. The ransom was paid in $20 bills.

The hijacker then ordered the plane to fly to Mexico, but near the Washington-Oregon border he jumped and was never seen or heard from again.

After the skyjacking, Reca later became a high-level covert intelligence operative, according to the publishing company.

Reca possessed skills to survive jumping out of the plane because he was on the Michigan Parachute Team, according to the publisher. He attended the team reunion in 2000 and was pictured in a photo released by the publisher.

Despite the claims of the publishing company, the FBI has never ruled out the possibility that the hijacker was killed in the jump -- which took place during a rainstorm at night, over rough, wooded terrain. The hijacker's clothing and footwear were also unsuitable for a rough landing.

Over the years the most lasting image of Cooper, who became somewhat of a legend, may be the two sketches the FBI released of the suspect.

Many investigators have come forward with their theories for who the infamous hijacker may be. Earlier this year, the leader of the private investigative team who has spent years trying to crack the D.B. Cooper hijacking case claimed he believes the mysterious criminal was a CIA operative whose identity has been covered up by federal agents.

Thomas Colbert, a documentary filmmaker who helped put together the 40-member team, said in January his team made the connection from work a code breaker uncovered in each of five letters allegedly sent by Cooper.

Since last January, the FBI has released more than 3,000 documents to Colbert's team investigating the hijacking. The FBI said in court papers that it has more than 71,000 documents that may be responsive to Colbert’s lawsuit.

Fox News' Ryan Gaydos and Robert Gearty contributed to this report.


Time-Line: How Sleuths Exposed D.B. Cooper and his FBI Cover-Up

When a former FBI leader declared a cold case team’s hijacking evidence against Robert W. Rackstraw to be “a tremendouscircumstantial case,” alarm bells went off on HQ’s 7th floor. Senior execs for the Comey Administration canceled a 5-year alliance with the private sleuths, scrapped a 2016 meeting to accept their forensic materials (including DNA) and shipped off the unsolved case to a locked archive.

The dogged team, ironically led by retired special agents, then sued their former bureau in federal court and won access to all the 1971 Cooper file secrets. They soon learned how 3 partners helped the skyjacker escape, where the parachute was buried, and why the FBI shielded the mysterious Rackstraw for decades.

The stunning revelations in the investigation’s final two years unfold in these time-lined releases (Click on bullets for more evidentiary details):

MOVIE MAKERS, TRUE-CRIME READERS & “COOPERITES”: 2021 UPDATE

Court-released FBI records, along with supporting documents from retired military-intel commanders, collectively conclude the missing ’71 hijacker was Robert W. Rackstraw Sr. (R.I.P., 7/9/19).

After we closed our investigation at a 2018 news conference outside FBI Headquarters, the race was on for the story rights. As one senior WME agent put it to my manager, Michael B. London: “We know Tom solved it.”

Hollywood, however, went directly to Rackstraw. Sources tell us he was given a private jet-ride in for a confidential meet-and-greet with leading producers, studios and streamers. I fortunately was prepared for this end-run, thanks to our cold case team.

Rackstraw’s negotiations fizzled because: 1) he was the polar opposite of the folk hero many imagined 2) our new case details and evidence have all been copyrighted, including the decryption of Army-coded Cooper messages and his CIA history and 3) when he traded an FBI prison cell for years of flying black ops missions, fed officials warned the pilot he’d be re-incarcerated if he ever went public. It was the fear of that secret “John Doe indictment” that ultimately kept him from signing a Cooper rights deal.

Our surveillance team first heard his fear in 2013 that’s why we’re grateful to the hundreds of sources (including relatives) who helped us document Rackstraw’s breathtaking life narrative – featuring 22 fake identities, six careers, three families and multiple mistresses in five countries.

The team’s award-winning book, THE LAST MASTER OUTLAW, is now being produced by a premium streamer for a 5-part documentary series in 2022. And we couldn’t be more honored. TJC

FYI: To see our other story discoveries that have reached the big and small screens, please visit IndustryRandD.com for those in development, see TJCConsulting.biz.

SKEPTICS OF THE CODE DECRYPTIONS

If you believe it is all bogus:

How did Rackstraw’s encrypted name, initials and every one of his military training schools and units — including two units that were top secret until the 1980s — get into the six 1971-72 letters?

Are the conclusions from three neutral experts (former FBI and military brass) also bogus? Is the 1950 Army interpretive code book (link at bottom) that they all relied on a sham?

If so, how do you explain the related interpretive code, used by WWII Navajo “code-talkers,” that fooled Japanese soldiers throughout the war?

If you believe Rackstraw wrote the letter coding but IS NOT the fugitive:

In Letter #5, how did the typing writer know the three confidential pieces of Cooper case evidence (“I left no fingerprints… I wore a toupee… I wore putty make-up”)? Old FBI memos show only the Bureau, a few sworn-to-secrecy passengers and the hijacker himself had this knowledge in 1971.

Two world-renowned forensic document experts separately compared D.B. Cooper’s hand-printed Letter #2 to the handwritten signature on the “Dan Cooper” airline boarding pass. Why, years apart, did they both declare there “are indications they were written by one person”?

Finally, a college student who sat directly across from Cooper rejected hundreds of mugshots brought to him by federal agents. But when a career lawman from our team presented six black & white photos from that period to this witness in 2015, he pointed right at Rackstraw. Was it because of the nine points of match to the FBI’s “Sketch B” that this student in fact helped an artist create?

Coding History

Before algorithms, apps and Apple, there was interpretive code — unique masked messaging created by young soldiers sharing the sleepless nights, putrid smells and guttural screams of hell on earth.

“Project Left Bank” was one of the most classified and valuable intelligence-gathering operations in the Vietnam War (More details at the 7/2/18 Stockton Record article in “Latest News” section). Like other military units in history, its veterans developed a private code-speak that only their particular group of brothers in 1969-70 could understand. Along with pilots like Rackstraw, radioing in from above.